Sword Art Online - Кавахара Рэки/ Ushwood/ Lady Astrel/ Danholm (Часть 2)

Sword Art Online

Перевод с английского языка – Ushwood

Бета-редактирование – Lady Astrel

Русифицированные иллюстрации - Danholm

Любое коммерческое использование данного текста или его фрагментов запрещено.

Sword Art Online / Мастера меча онлайн - 1 сезон 10-18 серии (смотреть онлайн)

Продолжение серий аниме на следующей странице >>

Продолжение. Начало здесь.

Именно поэтому появились игроки, специализирующиеся на торговле предметами.

Конечно, такие игроки не могли жить исключительно торговлей. Как и ремесленникам, им приходилось заполнять половину слотов небоевыми навыками. Но это вовсе не значило, что они могли безвылазно сидеть в городе. Торговцы были вынуждены сражаться за товары, так же как ремесленники — за ингредиенты, и, разумеется, им было тяжелее, чем воинам. Им всякий раз приходилось прикладывать немало усилий, чтобы испытать это пьянящее чувство победы над врагом.

Они все же выбирали эти профессии — из благородных побуждений: они стремились помогать тем игрокам, которые не вылезают с переднего края. Именно поэтому я их глубоко уважал, хоть и не выражал это вслух.

…Ну, уважение уважением, но тот человек, что стоял сейчас передо мной, был весьма далек от самопожертвования.

— Окей, заметано! Двадцать пять «Кож Пылевого Ящера» за пятьсот коллов!

С этими словами владелец магазинчика, куда я частенько заглядывал, Эгиль, хлопнул своей здоровенной ручищей по спине своего клиента — хилого на вид копейщика. Затем он проворно открыл окно торговли и внес туда деньги.

Продавец, похоже, был не вполне уверен, но при виде лица Эгиля (а лицо у него было устрашающее, больше подходящее воину-ветерану — впрочем, надо сказать, Эгиль был не только торговцем, но и высококлассным секироносцем) поспешно переложил товар в свое окно торговли и нажал ОК.

— Тысяча благодарностей! Заходи еще!

Снова хлопнув копейщика по спине, Эгиль дружелюбно улыбнулся. Кожа Пылевого Ящера использовалась для изготовления высококачественных доспехов. С моей точки зрения, пятьсот монет — это чересчур дешево, с какой стороны ни взгляни. Но я стоял спокойно и лишь молча проводил копейщика взглядом. «Вот тебе урок: ни шагу назад, когда торгуешься», — мысленно произнес я.

— Эй, а ты ведешь свои дела все так же бессовестно.

Лысый великан при этих моих словах обернулся, и лицо его осветила улыбка.

— ЗдорОво, Кирито. Девиз нашего магазина — «Дешево покупаем, дешево продаем», — сказал он без малейших признаков раскаяния.

— Ну, я что-то немного сомневаюсь по части «дешево продаем», но я сейчас не об этом. Я тоже хочу кое-что продать.

— Ты постоянный клиент, тебя я обмануть не могу. Так, давай посмотрим…

С этими словами Эгиль вытянул свою толстую, короткую шею и заглянул в развернутое мной окно торговли.

Все аватары в SAO — точные копии наших реальных тел, полученные путем сканирования и калибровки. Но всякий раз, глядя на Эгиля, я удивлялся — как человек мог иметь тело, которое так здорово ему шло.

Все 180 сантиметров его тела были накачаны мышцами и жиром; венчающая все это голова вполне подошла бы какому-нибудь рестлеру или злодею. Кроме того, свою прическу — а прическа была одной из тех немногих вещей, которые мы по-прежнему могли выбирать по собственному желанию — он выставил на полное отсутствие волос. Эффект был не менее устрашающим, чем у каких-нибудь монстров-варваров.

Несмотря на все это, у него было очень приятное лицо; когда Эгиль улыбался, оно выглядело совсем детским. На вид ему было под тридцать, но я мог лишь гадать, чем он занимался в реальном мире. Не задавать вопросов о той стороне было неписаным правилом здешнего мира.

Два глаза под густыми бровями округлились, когда Эгиль увидел, чтО находится в окне торговли.

— Ух ты, редкий предмет класса «супер». «Мясо Тушейного Кролика», никогда раньше его не видел… Кирито, ты же не особо бедный, так ведь? Неужели ты не думал о том, чтобы съесть его самому?

— Разумеется, думал. Трудновато будет найти такую штуку еще раз… Но, понимаешь, найти кого-то, кто сможет его нормально приготовить, тоже трудно…

это мгновение меня похлопали сзади по плечу.

— Кирито.

Голос был женский. Не очень-то много существовало игроков-женщин, которые знали меня по имени. Ну, по правде сказать, в данной ситуации — всего одна. Я ухватил лежащую на моем левом плече руку и произнес:

— А вот и повар.

— Че-чего?

Особа, чью руку я держал, запнулась от неожиданности и посмотрела на меня подозрительно.

Ее небольшое овальное лицо обрамляли длинные, прямые каштановые волосы, разделенные аккуратным пробором. Взгляд светло-карих глаз почти ослеплял. Стройное тело было облачено в красно-белую рыцарскую униформу; в белых кожаных ножнах покоилась изящная серебристо-белая рапира.

Звали эту девушку Асуна, и она была знаменитостью в масштабе всего SAO.

Причин было несколько; ну, во-первых, она была одной из очень немногих женщин-игроков; а кроме того, у нее было просто-напросто идеальное лицо.

Трудно было судить с уверенностью в этом мире, где у всех свои настоящие тела, — но красивые женщины здесь встречались крайне редко. Таких красавиц, как Асуна, думаю, можно было легко пересчитать по пальцам.

Еще одной причиной ее известности была красно-белая униформа, обозначающая ее принадлежность к гильдии «Рыцари Крови». Членов этой гильдии называли РыКами, взяв первые буквы слов названия, и, по всеобщему мнению, из множества гильдий эта была лучшей.

Гильдия была среднего размера, всего человек тридцать, но все они были высокоуровневыми, опытными воинами; лидер гильдии являлся сильнейшим ее членом и почти легендой SAO. Что до Асуны, то, несмотря на хрупкое телосложение, она была сублидером. Ее искусство обращения с рапирой было столь блестящим, что она вполне заслужила свое прозвище — «Молния».

Итак, внешность Асуны и ее боевые навыки были в топе среди всех шести тысяч игроков. Странно было бы, если бы при таком раскладе она не стала знаменитостью. У нее было безумное количество фанов, но среди них попадались и такие, кто постоянно преследовал ее, желая выразить свое восхищение; а были и такие, кто ее ненавидел. Так что, похоже, ей приходилось нелегко.

Ну, поскольку она была первоклассным воином, мало кто решился бы бросить ей вызов прямо. Но гильдия словно желала продемонстрировать всем, как они ее берегут, так что за Асуной по пятам, как правило, ходили два-три телохранителя. Вот и сейчас в нескольких шагах позади нее стояли двое мужчин в цельнометаллических доспехах и униформе РыКов. Один из них, с волосами, стянутыми на затылке в хвост, гневно пялился на меня, посмевшего схватить Асуну за руку.

Я отпустил ее руку, помахал парню с хвостом и обратился к Асуне

— Что случилось, Асуна? Чтобы ты собственной персоной заявилась на эту свалку старья…

Лица человека с хвостом и владельца магазина дернулись; одному не понравилось, что я назвал Асуну просто по имени, другому — что я обозвал его магазин свалкой. Но торговец…

— Давно не виделись, Эгиль-сан.

…расплылся в ослепительной улыбке, едва Асуна поздоровалась с ним.

Асуна вновь обернулась ко мне и недовольно поджала губы.

— Эй, что за реакция? И это после всех стараний, которые я приложила, чтобы узнать, что ты жив-здоров и готов к битве с боссом, которая скоро состоится.

— Ты уже занесла меня в друзья, так что могла бы узнать, просто заглянув в список. Кстати, ты ведь и нашла меня только благодаря функции «Определить местонахождение друга» у себя на карте.

Услышав мой ответ, Асуна отвела глаза.

Помимо обязанностей сублидера, она в гильдии отвечала еще и за прохождение игры. Эта работа включала в себя поиск самонадеянных игроков-одиночек вроде меня и формирование партий для драк с боссами. Но все равно, прийти за мной лично… есть же какой-то предел тому, насколько фанатично человек может относиться к своим обязанностям.

Глядя на мое усталое и вместе с тем повеселевшее лицо, Асуна уперла руки в боки и, гордо подняв голову, заявила:

— Что ж, ты жив, все остальное неважно. Д-да, и, кстати, что ты имел в виду? Ты что-то нес про повара или вроде того.

— А, да, верно. Какой у тебя сейчас уровень в кулинарии?

Насколько я знал, Асуна упорно занималась развитием кулинарного навыка всякий раз, когда находила время между тренировками навыков мечника.

Она ответила с гордой улыбкой на устах:

— Слушай и удивляйся! Закрыла его на той неделе.

— Чего?!

Она… дура.

Такая мысль мелькнула у меня в голове. Ну, разумеется, я не стал ее озвучивать.

Прокачка навыков была занятием, скучным до умопомрачения и пожирающим уйму времени — а ведь закрыть навык можно было лишь подняв его до тысячного уровня. Кстати сказать, уровень игрока не имел прямого отношения к уровням навыков, его можно было повысить, набирая очки опыта. С каждым уровнем повышалось количество хит-пойнтов, сила, другие характеристики, такие как ловкость, и число слотов навыков — оно определяло, сколькими навыками ты можешь владеть.

Сейчас у меня было двенадцать слотов, но закрыл я лишь навыки «Одноручный меч», «Обнаружение врагов» и «Защита оружием». Стало быть, эта девушка вбухала уйму времени и сил в навык, от которого в бою не было ни малейшего толку.

— … общем, я хочу тебя кое о чем попросить, раз уж у тебя такой высокий навык.

Я пригласил ее жестом руки и перевел окно в режим показа, чтобы она тоже видела его содержимое. Асуна взглянула с подозрением, но, едва она увидела название предмета, глаза ее изумленно распахнулись.

— Уаа!! Это… это же пищевой ингредиент класса «супер»?!

— Давай махнемся. Если ты его приготовишь, я дам тебе кусочек.

Не успел я договорить, как правая рука Асуны по прозвищу «Молния» вцепилась мне в ворот. Затем Асуна придвинулась вплотную, так что ее лицо оказалось в считанных сантиметрах от моего.

— Отдашь. Мне. Половину!!

От этой неожиданной атаки у меня в груди все замерло, и я, не успев даже подумать, кивнул. Когда ко мне вернулся здравый смысл, уже было поздно, и Асуна восторженно махала мне рукой. Что ж, будем считать удачей, что мне довелось полюбоваться столь прекрасным лицом с такого близкого расстояния. По крайней мере, так я пытался убедить самого себя.

Я закрыл окно и произнес, повернувшись к Эгилю:

— Прости. Сделка отменяется.

— Не, все нормально, но… эй, мы ведь друзья, правда? Можешь дать хоть попробовать?..

— Я принесу рассказ на восемьсот слов о том, как это было, — и я с холодным видом отвернулся от Эгиля.

— Н-не говори так! — воскликнул он таким голосом, словно только что наступил конец света. Я собрался уже уходить, но тут Асуна схватила меня за рукав куртки.

— Готовить — это хорошо, но где мы будем этим заниматься?

— Эээ…

Если человек собирается заняться готовкой, ему понадобятся кухонные принадлежности, такие как плита (ну или печь), а также ингредиенты. Не то чтобы у меня дома ничего этого не было, но я просто не мог пригласить сублидера РыКов в свой свинарник.

Асуна посмотрела на меня с таким выражением лица, словно не верила собственным глазам и ушам.

— Ну, у тебя дома все равно нужной техники не найдется. Но я могу сготовить его у себя… но только в этот раз.

То, что она сказала совершенно спокойным тоном, у меня в голове абсолютно не укладывалось.

Пока я стоял, как истукан, с идиотским видом и пытался переварить услышанное, Асуна, не обращая на меня внимания, повернулась к своим телохранителям.

— Я скоро телепортируюсь в Сэлембург, так что вы свободны. Спасибо за ваше усердие.

— А-асуна-сама! Лезть в эти трущобы уже было плохой идеей, но приглашать такого подозрительного типа к себе домой! К-как вы можете так думать?!

Я не верил собственным ушам. «-сама», — сказал он. Он явно один из ее фанов. С этой мыслью я посмотрел на Асуну; та явно была в раздражении.

— Окей, может, его и можно назвать подозрительным, но его мастерство сомнений не вызывает. Он, скорее всего, уровней на десять выше тебя, Крадил.

— Ч-что вы такое говорите? Говорить, что я даже не стою такого вот, как этот!..

Голос его, наверно, был слышен даже на улице. Парень сердито глядел на меня своими выпученными глазами. Затем его лицо исказилось — судя по всему, он что-то вспомнил.

— Точно… ты, ты точно Битер!

Слово «Битер» произошло от слияния «Бета-тестера» и «Читера». Этим словом называли людей, которые играли нечестно; ругательство, существовавшее только в SAO. Мне доводилось его слышать в свой адрес нередко. Но сколько бы раз я его ни слышал, меня это по-прежнему глубоко задевало. Внезапно в голове у меня всплыл образ человека, который впервые обозвал меня так — человека, который прежде был моим другом.

— Да. Именно так, — бесстрастно согласился я.

Услышав мой ответ, парень возбужденно затараторил:

— Асуна-сама, таким типам на всех плевать, лишь бы им было хорошо! Иметь с ними дело — совершенно бесполезно!

Асуна, до этого момента спокойная, сердито нахмурила брови. Вблизи магазина внезапно образовалась толпа; то тут, то там слышались слова «РыК» и «Асуна».

Асуна повернулась к телохранителю, который явно приходил во все большее возбуждение с каждой секундой, и резким тоном сказала:

— Будьте любезны покинуть нас на сегодня. Это приказ.

С этими словами она ухватила меня левой рукой за пояс и двинулась в сторону центральной площади города, таща меня за собой.

— Эээ… эй! А ничего, что мы их так вот оставляем?

— Ничего!

Ну, мне-то возражать было незачем. Мы принялись прокладывать себе путь сквозь толпу, оставив позади двух телохранителей и по-прежнему разочарованного Эгиля. Когда я оглянулся в последний раз, в голове моей запечатлелся образ разъяренного Крадила, глядящего нам вслед.

Глава 6

Сэлембург — прекрасный город-замок на шестьдесят первом уровне.

По размеру он был не так уж велик, но, возведенный из белого гранита, со своими стройными башнями, безмятежно возвышающимися в центре, ослепительно контрастировал с зеленью окружающей листвы. рыночном районе города располагалось немало магазинов, так что многие игроки хотели бы здесь поселиться. Но цены на дома здесь были просто бешеные — минимум втрое дороже, чем в Альгедо, — так что купить себе здесь дом было практически нереально, пока не подрастешь до приличного уровня.

Когда мы с Асуной вышли из сэлембургского Портала, солнце уже почти зашло; его последние лучи красили улицы в темно-сиреневый цвет.

Почти весь шестьдесят первый уровень занимало громадное озеро, а Сэлембург находился на острове посреди этого озера, так что заходящее солнце отражалось в водной глади, словно картина на холсте.

Я восхищенно разглядывал город, сверкающий синим и красным на фоне озера; от его красоты просто захватывало дух. Ну, нейрошлемам, конечно, легче легкого создавать такие обалденные световые эффекты, с нынешними-то процессорами нового поколения и алмазными полупроводниками…

Портал располагался на главной площади прямо между замком и главной улицей, уходящей на север в обрамлении фонарных столбов. Магазины и обычные дома чинно выстроились в два ряда по сторонам улицы, и даже блуждающие повсюду NPC каким-то образом выглядели более прилично одетыми. Я раскинул руки в стороны и сделал глубокий вдох — даже воздух здесь был как будто другой, не такой, как в Альгедо.

— Хмммм. Такой большой город, а народу мало. Кажется таким просторным. Мне нравится.

— Тогда почему бы тебе не переехать?

— У меня даже близко нет таких денег, — ответил я, пожав плечами; затем вернул серьезное лицо и нерешительно спросил:

— …И кстати, у тебя правда все в порядке? Ну — там…

— …

Словно почувствовав, что я имел в виду, Асуна потупилась и, отвернувшись, начала ковырять землю мыском ботинка.

— …Я правда угодила пару раз в неприятные ситуации, когда ходила одна. Но прицепить ко мне телохранителей — это уж слишком, мне кажется, а тебе? Я говорила, что они мне не нужны, но… другие члены сказали, что это политика гильдии.

Голос ее звучал подавленно.

— Раньше наша гильдия была маленькая, и лидер подбирал людей персонально, он сам беседовал с ними. Но когда число членов гильдии выросло, все стало меняться… А потом, когда ее стали называть самой крутой гильдией и всякое такое, началось что-то немного странноватое.

Она замолчала и полуобернулась ко мне. Своим взглядом она явно искала моей поддержки, и у меня перехватило дыхание.

Я должен что-то сказать, подумал я; но что тут мог сказать эгоист-одиночка вроде меня? Я просто молча смотрел на нее.

Асуна отвела взгляд первой. Глядя на омываемое мягким светом озеро, она произнесла, словно пытаясь стряхнуть всю неловкость:

—  общем, ничего особенного, не бери в голову! И если мы сейчас не поторопимся, то солнце зайдет совсем.

Асуна зашагала прочь, я последовал за ней. Мы миновали довольно большое число игроков, но никто на Асуну не пялился.

Я был здесь прежде всего пару дней, когда здесь проходил передний край, так что у меня не было возможности как следует оглядеться. Сейчас я рассматривал украшающие здания тонкие резные орнаменты, и ко мне в голову залезла непрошеная мысль: а неплохо, должно быть, пожить в таком городе некоторое время. Но затем я передумал: лучше я буду просто заглядывать сюда время от времени и любоваться.

Асуна жила в маленьком, но симпатичном трехэтажном домике в нескольких минутах ходьбы на восток от центра города. Разумеется, я здесь раньше никогда не был. Если подумать — я раньше и разговаривал-то с этой девушкой только во время совещаний, посвященных предстоящим сражениям с боссами; мы даже в NPC-ресторан вдвоем не ходили. Внезапно осознав все это, я застыл перед входной дверью. Ощутив какую-то скованность, я спросил:

— А это… нормально?.. Ну…

— Что? Это же я изначально предложила. И потом, других подходящих мест для готовки у нас нет, так что и выбора тоже нет!

Асуна отвернулась и вприпрыжку взбежала на крыльцо. Я собрался с духом и двинулся следом.

— П-прошу прощения.

Я нерешительно открыл дверь и тотчас застыл на месте, лишившись дара речи.

Никогда в жизни я не видел такого аккуратного жилья. Вся мебель в просторной гостиной и в расположенной тут же рядом кухне была изготовлена из светлой древесины и отделана зеленой материей. Похоже, здесь были сплошь изделия высшего качества, созданные игроками.

Но украшений было строго в меру, и чувства неловкости они не вызывали. Словом, ничего даже близко похожего на мое жилье. Я ощутил колоссальное облегчение, что не пригласил Асуну к себе.

— Эээ… во сколько ж тебе это все обошлось?..

На мой приземленный вопрос…

— Хмм… дом вместе с мебелью, где-то около 4000к? Я пойду переоденусь, ты пока присядь где хочешь.

…небрежно ответила она и исчезла за дверью. «К» — сокращение, обозначающее тысячу. 4000к — это, значит, четыре миллиона коллов. Я практически не вылезал с переднего края, так что мог бы скопить такую сумму, если бы захотел. Но я всегда тратил деньги либо на какие-то необычные вещицы, либо на приглянувшиеся мечи, никогда ничего не копил. Я отругал самого себя — что, вообще говоря, мне не свойственно — и плюхнулся на упругий диванчик.

Асуна появилась через пару минут, переодевшись в простую белую блузку и юбку до колена. Ну, я сказал «переодевшись», но на самом деле ни снимать, ни надевать одежду здесь не приходилось. Все, что нужно было сделать — это повозиться немного с фигурой персонажа в окне характеристик. Но существовал промежуток в несколько секунд, когда игрок оставался в одном белье. Так что большинство игроков, особенно девушки, никогда не переодевались прилюдно — ну разве что очень смелые игроки-мужчины. Конечно, наши тела — всего лишь кучка цифр, преображенная в трехмерную картинку, но такого рода мысли за два года изрядно потускнели; и прямо сейчас мои глаза бесстыдно шмыгнули по голым рукам и ногам Асуны.

Асуна, понятия не имевшая о моем внутреннем конфликте, кинула на меня пронзительный взгляд и спросила:

— Ты собираешься так и остаться в этом?

Я торопливо открыл меню и снял свою кожанку и меч. Заодно я вынул из рюкзака Мясо Тушейного Кролика (которое автоматически оказалось помещено в глиняную миску) и положил на стол перед собой.

— Вот, значит, ты какой, легендарный ингредиент класса «супер»… итак, что бы мне из него сделать?

— П-прислушаюсь к рекомендациям повара.

— О?.. Нууу, тогда предлагаю его потушить. Он даже и называется «Тушейный».

Асуна направилась в соседнюю комнату; я за ней.

Кухня была просторна; рядом с печью выстроились многочисленные дорогие на вид кухонные приборы. Асуна дважды щелкнула по поверхности печи, выставила время в появившемся всплывающем окошке и извлекла из шкафчика металлическую кастрюлю. кастрюлю она опустила мясо, затем кинула туда же парочку каких-то трав, залила водой и накрыла крышкой.

— Если б я реально готовила, тут еще много чего нужно было бы сделать. Но в SAO все настолько быстро, что даже неинтересно.

Жалуясь вслух, Асуна успела отправить кастрюлю в печку и нажать в меню кнопку «Старт». Пока шел отсчет трехсот секунд, она точными движениями перемещалась по кухне, готовя разнообразные закуски и гарниры. Я обалдело смотрел, как она кружится, не допуская ни единой ошибочки ни в работе с меню, ни в каких-то реальных действиях.

Прошло всего лишь пять минут, а стол уже был накрыт и мы с Асуной сидели за ним друг напротив друга. Коричневое варево в стоящей передо мной тарелке выглядело неимоверно вкусно. ноздри заползал дразнящий аромат. Толстые куски мяса с мраморно-белыми прожилками были залиты густым соусом и выглядели просто завораживающе.

Мы взяли ложки, чувствуя, что даже пожелание «приятного аппетита» займет слишком много, нереально много времени. А затем мы набили рот лучшей едой, какая только существовала в SAO. Я впивался в сочное мясо, смакуя тепло и вкус, наполнявшие рот.

При еде в SAO жевание пищи компьютером не моделировалось. Вместо этого применялся «Движок воспроизведения вкуса», разработанный вместе «Агасом» и неким дизайнером-программистом окружающей среды, который с ним сотрудничал.

Движок этот посылал в мозг пользователя заранее запрограммированные ощущения вкуса различной пищи; он заставлял пользователя чувствовать себя так, словно он на самом деле что-то ест. Изначально он предназначался людям, которым было запрещено есть те или иные продукты или которым приходилось ограничивать себя в еде вообще; он обманывал мозг, посылая в него фальшивые ощущения тепла, вкуса и запаха. Другими словами, наши реальные тела непосредственно сейчас ничего не ели, а все, что происходило, было лишь безудержной стимуляцией наших мозгов компьютерной программой.

Но думать о подобных вещах в такой ситуации просто-напросто не хотелось. Я, вне всякого сомнения, вкушал лучшую пищу за все время, что провел в SAO. Мы с Асуной не произносили ни слова — мы были слишком заняты, зачерпывая ложками подливку и отправляя ее в рот.

конце концов, когда мы вычистили наши тарелки (во всех смыслах этого слова — как будто это кушанье реально существовало) и на столе осталась лишь пустая посуда, Асуна с наслаждением выдохнула.

— Хаааа… как же здорово, что я дожила до этого момента…

Я был с ней абсолютно солидарен. Впервые за очень долгое время меня буквально переполняло чувство полного блаженства от удовлетворения одной из жизненных потребностей. Я сидел за столом, потягивая таинственно пахнущий чай. Существует ли в реальном мире вкус мяса, которое я только что ел, и вкус чая, который я сейчас пью? Или эти вкусы создали искусственно, подкручивая параметры системы? Такие мысли рассеянно бродили у меня в голове.

Асуна, сидящая напротив меня с чашкой в руках, положила конец минутам тишины, которые тянулись с окончания трапезы.

— Иногда так странно… как бы сказать… иногда мне кажется, что я родилась в этом мире и живу здесь с рождения… ну или что-то в этом роде.

— …Мне тоже. последнее время иногда я целыми днями не думаю о том мире. Да и не только я… сейчас вообще немного людей осталось, кто зациклен на «прохождении» или «выходе».

— И скорость прохождения упала. Сейчас на переднем крае осталось человек пятьсот, не больше. И это не только из-за опасности… все уже привыкли к ней, к этому миру…

Я молча сидел, не в силах оторвать глаз от красивого лица Асуны, отсвечивающего оранжевым в свете лампы.

Это лицо не могло принадлежать человеку. Такая гладкая кожа, блестящие волосы — оно было слишком прекрасным, чтобы принадлежать какому бы то ни было живому существу. Но для меня это лицо больше не было набором полигонов. Я принимал его как оно есть. Если я сейчас вернусь в реальный мир и увижу реального человека, скорее всего, его вид приведет меня в замешательство.

Хочу ли я по правде вернуться туда… в тот мир?

Эта неожиданная мысль меня озадачила. Я каждый день поднимался с рассветом и набирал очки опыта, картируя лабиринты. Действительно ли я занимался этим из-за того, что стремился выйти из игры?

Раньше — да, стремился. Я рвался как можно быстрее покинуть эту смертельную игру, где ты никогда не знаешь, доживешь ли до вечера. Но теперь я к этой игре привык…

— Но я хочу вернуться, — отчетливо проговорила Асуна, словно прочла конфликт у меня в голове. Я резким движением поднял голову.

Асуна улыбнулась мне, не знаю почему, и продолжила.

— Потому что есть так много вещей, которые я еще не испробовала.

Я охотно закивал.

— Ага, думаю, нам надо как следует стараться. Иначе я не смогу смотреть в лицо тем ремесленникам, которые нам помогают…

Я отхлебнул чаю, точно стараясь залить конфликт внутри себя. До верхнего уровня было очень далеко. Еще долго будет не поздно обо всем этом думать.

Ощутив внезапный приступ откровенности, я сидел, не сводя с Асуны глаз и пытаясь подобрать слова, чтобы выразить ей мою признательность. Вдруг лицо Асуны скривилось, и она замахала рукой.

— Н-н, нет.

— Ч-что?

— Были случаи, когда игроки-мужчины признавались мне в любви с вот таким же выражением лица.

— Чего…

К сожалению, хоть мои боевые навыки были на высоте, но ничего подобного мне прежде испытывать не доводилось, так что я просто сидел на месте, открывая и закрывая рот, не в состоянии что-либо ответить.

Асуна взглянула на меня и расхохоталась. Должно быть, я сейчас выглядел редкостным дебилом.

— Значит, сейчас нет никого, к кому ты был бы особенно близок?

— Ну и что в этом такого?.. Меня устраивает, я все равно одиночка.

— Ну, раз уж ты играешь в MMORPG, должны же у тебя быть друзья.

Затем улыбка исчезла с лица Асуны, и она спросила серьезно, словно учительница или старшая сестра:

— Ты не думал когда-нибудь о том, чтобы вступить в гильдию?

— Эээ…

— Я понимаю, бета-тестерам вроде тебя трудно привыкнуть играть в группе, но… — ее лицо посерьезнело еще больше. — Мне кажется, после семидесятого уровня алгоритмы монстров стали более случайными.

Я тоже это чувствовал. Планировали ли программисты изначально, что тактику компьютера должно быть труднее читать с каждым уровнем, или же программа самообучалась? Если последнее, то дальше будет еще тяжелее.

— Если ты один, разбираться с неожиданностями будет все труднее. Не всегда можно убежать. Играть партией куда безопаснее.

— У меня достаточно запасных путей. Спасибо за совет, но… гильдии просто, знаешь… и…

Лучше всего было бы, если бы я на этом и остановился, но я зачем-то начал хорохориться.

—  моем случае от сопартийцев всегда больше проблем, чем пользы.

— О, вот как?

Сверкнула вспышка; что-то серебристое словно рассекло воздух передо мной, и к тому моменту, как я понял, что произошло, острие ножа Асуны висело прямо перед кончиком моего носа. Это был базовый навык рапириста, «Прямой выпад». Ну, я сказал «базовый», но благодаря высокой ловкости Асуны скорость выпада была просто невероятна. По правде сказать, я даже не мог уследить за траекторией оружия.

Я криво улыбнулся и поднял руки «сдающимся» жестом.

— …Окей, ты исключение.

— Хммф.

Асуна со скучающим видом убрала нож от моего лица и принялась крутить его между пальцами. А затем она произнесла нечто совершенно неожиданное.

— Тогда давай мы с тобой объединимся в партию. Как лидер антибоссовой партии, я должна проверить, так ли ты силен, как говорят слухи. Я уже показала тебе, что я достаточно сильна. Кроме того, на этой неделе черный цвет приносит удачу.

— Что, что ты сказала?!

От этого абсурдного заявления я чуть не свалился со стула и принялся лихорадочно искать аргументы для отказа.

— Если… если ты это сделаешь, что с твоей гильдией?

— Надеюсь, ты не думаешь, что у нас квота по уровням?

— А что с твоими телохранителями?

— Я их оставлю.

Я поднес чашку ко рту, пытаясь выиграть время, но она оказалась пустой. Асуна взяла ее у меня с очень чопорным видом и наполнила горячим напитком из котелка.

Сказать по правде — предложение было очень заманчивым. Почти любой парень мечтал бы объединиться с самой красивой девушкой Айнкрада. Но именно поэтому я спрашивал самого себя: почему столь знаменитая личность, как Асуна, захотела этого объединения?

Может, ей меня жалко, потому что я одиночка и всегда и везде один? Переполняемый этими невеселыми мыслями, я на автомате брякнул нечто, что вполне могло бы привести к моей кончине:

— На переднем крае опасно.

Нож Асуны вновь метнулся ко мне, сейчас он, казалось, сверкал ярче прежнего. Я тут же поспешно кивнул. Я по-прежнему не понимал, почему она выбрала меня, далеко не самого выдающегося среди тех, кто занимается прохождением игры; но все же я, собрав всю свою решимость, произнес:

— О-окей. Значит… жду тебя возле Портала на семьдесят четвертом завтра в девять утра.

Асуна уверенно улыбнулась и опустила руку с ножом.

Я понятия не имел, сколько времени мужчине можно оставаться в доме женщины, чтобы это не стало грубостью, так что решил распрощаться сразу же, как только мы закончили есть. Асуна проводила меня до подножия крыльца. Затем она наклонила голову чуть вбок и сказала:

—  общем… я, наверно, должна тебя поблагодарить за сегодняшний день. Еда была хороша.

— А, я, я тоже. Я бы с удовольствием попросил твоей помощи еще раз… только вряд ли мне удастся еще раз наложить лапы на что-то подобное.

— О, даже у обычной еды совсем другой вкус, если ты хорошо умеешь ее готовить.

Произнеся эти слова, Асуна задрала голову к небу, уже полностью залитому ночной мглой. Но, разумеется, ни о каких звездах и речь не шла. ста метрах над нами висел мрачный покров из железа и камня. Я тоже поднял голову и пробормотал:

— …Эта ситуация, этот мир… это ли хотел создать Каяба Акихико?..

Вопрос этот я обратил наполовину к самому себе — все равно мы оба не могли на него ответить.

Каяба наверняка наблюдал за этим миром, спрятавшись невесть где; о чем он сейчас думал? Нынешняя мирная обстановка, пришедшая после кровавого хаоса первых дней — разочаровывала ли она его или радовала? Откуда же мне знать.

Асуна, не говоря ни слова, шагнула ближе ко мне, и я ощутил тепло на своей руке. Была ли это игра воображения, или же вновь сделали свое дело безупречные симуляторы?

Началась эта игра со смертью 6 ноября 2022 года; сейчас был уже конец октября 2024. И даже к сегодняшнему моменту, почти через два года, ни единого известия не пришло к нам с той стороны, что уж говорить о какой-либо помощи. Все, что мы могли, — это жить и медленно, шаг за шагом, подниматься наверх.

Вот сейчас я об этом думаю, а в Айнкраде прошел очередной день. Куда мы идем, что ждет нас в конце… есть уйма вещей, о которых мы ничего не знаем. Путь нам предстоит долгий, свет в конце пути еле виден. Но — есть и кое-что хорошее.

Глядя на огромный железный покров, я позволил своему воображению унестись вверх, в тот неведомый мир, который мне еще только предстоит увидеть.

Глава 7

9 утра.

Погоду на сегодня выставили слегка облачную, и заливший город рассветный туман еще не рассеялся. Идущий снаружи свет запутывался в тумане, отчего все окрестности были окрашены лимонно-желтым.

По календарю Айнкрада шел «Месяц Ясеня», это означало, что осень полностью вступила в свои права. Было прохладно — вообще этот месяц был самым бодрящим в году. Но прямо сейчас я чувствовал себя не в своей тарелке.

Я ждал Асуну на портальной площади в жилой части 74 уровня. Накануне мне не спалось, уж не знаю почему, бОльшую часть ночи я ворочался туда-сюда в своей простенькой кровати в Альгедо. Кажется, заснуть мне удалось не раньше трех ночи. SAO была масса вещей, делающих жизнь игрока удобнее, но, к сожалению, кнопка, мгновенно отправляющая игрока в сон, в их число не входила.

Как ни странно, существовало противоположное. настройках времени в меню был пункт «Будильник», который пробуждал игрока ото сна. Разумеется, выбор между «лечь спать обратно» и «вылезти из кровати» оставался всецело за игроком, но, когда система разбудила меня в без десяти девять, мне удалось собрать волю в кулак и встать.

На радость лентяям, в игре не требовалось умываться и одеваться — хотя некоторые особо двинутые игроки, говорят, каждый день принимали ванну. Но поскольку воспроизвести полностью жидкое окружение было трудно даже для нейрошлема, ванна здесь не очень-то походила на настоящую. Когда я проснулся, у меня оставалось маловато времени до назначенного часа, так что я за двадцать секунд экипировал все мое снаряжение и бегом направился к Порталу Альгедо. Пройдя Портал, я стал ждать Асуну, маясь из-за недосыпа; но…

«Опаздывает…»

Было уже десять минут десятого. Настроенные на бой игроки один за другим появлялись из Портала и отправлялись в сторону лабиринта.

Делать мне было особенно нечего, и я принялся разглядывать карту лабиринта и таблицу развития моих навыков, которую знал уже наизусть.

«Эхх, хорошо бы сейчас у меня была игровая приставка или что-нибудь типа того…»

От этой внезапной мысли я просто обалдел. Хотеть играть в игру, находясь внутри игры — я явно съезжал с катушек.

«Может, вернуться домой и еще поспать…» — даже такая мысль мелькнула у меня в голове. Очередная синяя вспышка телепорта мелькнула в Портале, уже бог знает в какой раз. Я смотрел без особого внимания. Как вдруг –

— Кяааааа! С дороги, пожалуйста!..

— Ааййй?!

Как правило, игроки при телепортации появляются непосредственно на земле, но этот человек возник в метре над ней и — пролетев по воздуху, вмазался точно в меня.

— Э, э?!

Не имея достаточно времени на то, чтобы увернуться или хотя бы выставить руки, мы столкнулись и упали на землю, образовав кучу-малу. Я ударился затылком о каменную кладку дороги, больно. Если б я не был в безопасной зоне, моя полоса хит-пойнтов похудела бы на пару точек.

Это значило, что тот идиот, скорее всего, прыгнул в Портал на той стороне и так и выпрыгнул здесь — такая мысль прошмыгнула у меня в мозгу. Все еще не вполне ориентируясь в пространстве, я поднял руку и ухватил этого придурка, чтобы спихнуть его с себя.

— …Хмм?

Моя рука легла на что-то мягкое, полное плоти. Я сжал руку два-три раза, пытаясь понять, что же это за такое упругое ощущение.

— К-кяаа!!

Внезапно прямо в ухо мне раздался вопль, и я вновь приложился головой о землю. И одновременно вес на моем теле исчез.

Прямо передо мной на земле сидела девушка в красно-белой рыцарской униформе, юбке до колена и с серебристо-белой рапирой в ножнах. И по какой-то непонятной причине глаза ее пылали гневом. Лицо было пунцовым аж до ушей, и на нем отображалась высшая степень эмоционального возбуждения; обе руки прикрывали грудь… грудь?..

Тут-то до меня дошло, что именно я ухватил правой рукой. И одновременно (хотя, возможно, поздновато) я осознал, в какой смертельной опасности сейчас нахожусь. Из моей головы словно ветром выдуло все известные мне способы выхода из опасных ситуаций. По-прежнему сжимая-разжимая пальцы правой руки, совершенно не зная, что делать дальше, я наконец раскрыл рот.

— П-привет. Доброе утро, Асуна.

Гнев в ее глазах, казалось, разгорелся еще больше. Это явно были глаза человека, который всерьез обдумывал, не воспользоваться ли ему оружием.

Я уж начал было думать о том, что мне срочно нужна опция «бегство»», когда Портал вновь осветился синим. Асуна удивленно оглянулась, после чего быстро вскочила на ноги и встала позади меня.

— Э?..

Сам не зная зачем, я тоже встал. Портал засиял еще ярче, и в его середине появился вновь прибывший. На этот раз у игрока обе ноги твердо стояли на земле.

Когда вспышка угасла, я тотчас узнал и игрока, и его впечатляющую белую накидку с красным символом. Этот человек в униформе РыКов и с излишне красивым, на мой взгляд, мечом, был длинноволосым телохранителем, который вчера таскался за Асуной. Кажется, его звали Крадилом или как-то типа того.

Увидев, что Асуна стоит позади меня, Крадил нахмурился. Он выглядел не очень-то взрослым, на глаз ему было двадцать с небольшим; но морщинки на лице его немного старили. Он стиснул зубы, так что их скрежет был едва ли не слышен, и заговорил, с трудом сдерживая злость.

— А… Асуна-сама, вам не следует так вот уходить одной!..

Услышав этот голос, который звучал на грани истерии, я подумал: «Ситуация начинает усложняться» — и втянул голову в плечи. Сверкая своими выпученными глазами, Крадил продолжил:

— А теперь, Асуна-сама, давайте вернемся в штаб-квартиру.

— Нет. Я сегодня вообще не на дежурстве! …и, Крадил, что ты вообще делал перед моим домом в такую рань? — сердито ответила Асуна из-за моей спины.

— Пфф, я знал, что это рано или поздно случится, потому и начал приглядывать за твоим домом в Сэлембурге, еще месяц назад начал.

Я мог лишь поражаться тому, каким гордым тоном Крадил это произнес. Асуна тоже застыла на месте. Повисло долгое молчание. Наконец Асуна спросила напряженным голосом:

— Это… это ведь не входило в приказы лидера, верно?..

— Моя обязанность — сопровождать вас, Асуна-сама. Наблюдение за вашим домом входит в…

— Что еще за «входит», идиот!

Крадил подошел ближе, его лицо стало еще более сердитым и раздраженным, чем прежде. Отпихнув меня в сторону, он схватил Асуну за руку.

— Кажется, вы не понимаете. Пожалуйста, не ведите себя так… давайте вернемся в штаб-квартиру.

Асуна явно была напугала этим голосом, в котором слышалось нечто непонятное, что Крадил с трудом пытался скрыть. Она кинула на меня умоляющий взгляд.

По правде сказать, до этого момента я подумывал, не стоит ли сбежать, как я обычно делал. Но, когда я увидел глаза Асуны, моя рука начала двигаться помимо моей воли. Я ухватил Крадила за правую руку — ту, которой он держал Асуну, — и сжал пальцы ровно настолько, чтобы не включился код предупреждения преступлений.

— Прости, но я одолжу вашего сублидера на сегодня.

Эта фраза казалась совершенно идиотской даже мне самому, но отступать было уже некуда. Крадил, демонстративно игнорировавший меня до этого момента, скривился и убрал руку.

— Ах ты!.. — чуть ли не проскрежетал он. Конечно, система немного преувеличивала изображения всех эмоций, но даже с учетом этого таилось за его голосом что-то странноватое.

— Я обеспечу Асуне безопасность. Не то чтобы мы собирались сегодня идти валить босса. Можешь возвращаться в штаб-квартиру спокойно.

— Н-не делай из меня дурака!! Ты думаешь, такая тряпка, как ты, может защитить Асуну-сама?

— Лучше, чем ты, мне кажется.

— Т-ты, хренов дебил!.. Ес-сли ты так смело гавкаешь, думаю, ты готов показать это на деле?..

Крадил, чье лицо теперь было мертвенно-бледным, правой рукой вызвал меню и произвел там какую-то быструю манипуляцию. Тут же передо мной появилось полупрозрачное сообщение. Я мог бы угадать, что там, даже не читая.

«Вы были вызваны на дуэль игроком Крадил. Принимаете вызов?»

Под безжизненно сияющими буквами вызова были кнопки «Да», «Нет» и несколько других. Я искоса глянул на Асуну. Она не могла видеть сообщения, но, думаю, догадалась, что там было. Я думал, что она попытается меня остановить, но, к моему удивлению, она чуть кивнула с напряженным лицом.

— …Это ничего? У тебя не будет проблем в гильдии?..

На мой заданный шепотом вопрос Асуна ответила тоже шепотом:

— Все нормально. Я сама доложу лидеру.

Я кивнул, нажал «Да» и затем выбрал опцию «Режим первого удара».

Это была дуэль, для победы в которой требовалось либо первым нанести противнику чистое попадание, либо понизить его хит-пойнты до половины. Сообщение сменилось другим: «Вы приняли вызов на дуэль от игрока Крадил» — и под ним появились цифры, показывающие отсчет времени от 60 секунд вниз. Когда этот счетчик дойдет до нуля, система сохранения хит-пойнтов, работающая в безопасной зоне, временно отключится, и мы сможем скрестить клинки и драться, пока один из нас не победит.

Крадил, похоже, согласие Асуны понял по-своему.

— Прошу, смотрите внимательно, Асуна-сама! Я докажу, что никто не может охранять вас лучше, чем я!

Когда он это выкрикивал, лицо его горело восторгом. Одновременно он взял с пояса свой огромный двуручный меч и с лязгающим звуком занял позицию.

Я удостоверился, что Асуна отодвинулась подальше, после чего вытащил из-за спины свой одноручник. Как и следовало ожидать от члена знаменитой гильдии, Крадил обладал мечом куда лучшим, чем у меня, по крайней мере на вид. Дело было не только в разнице размеров одноручного и двуручного оружия; мой меч был простой и практичный, его — обильно разукрашен высокоуровневым ремесленником.

Пока мы стояли метрах в пяти друг от друга в ожидании конца отсчета, вокруг начала собираться толпа зевак. этом не было ничего странного: как-никак, мы, два не самых малоизвестных игрока, находились на центральной площади деревни.

— Одиночка Кирито и РыК дуэлятся! — прокричал кто-то, и в ответ со всех сторон понеслись радостные возгласы. Дуэли обычно проводятся между друзьями, которые хотят сравнить, кто из них искуснее владеет оружием, так что зеваки кричали и свистели, даже не подозревая, что именно к этой дуэли привело.

Однако по мере того, как счетчик времени приближался к нулю, все это постепенно куда-то уплывало. Я ощутил точно холодный ручеек, протекающий по моему телу — так же, как всякий раз перед боем с монстром. Я сосредоточился, пытаясь прочитать атмосферу вокруг Крадила, кидавшего по сторонам раздраженные взгляды; я вглядывался в его стойку, в то, как движутся его ноги.

Людям свойственно демонстрировать определенные привычные движения, когда они собираются применить какой-либо навык мечника. Будь то атакующий навык или защитный, пойдет прием сверху вниз или снизу вверх — если тело игрока выдает такого рода информацию, это становится его роковой слабостью.

Меч Крадила был отведен чуть назад, сам Крадил слегка подсел. Это явственно означало, что он намеревается провести атаку в верхнюю часть туловища. Разумеется, это могло оказаться и финтом. Сам я занял низкую, расслабленную стойку, делая вид, что собираюсь нанести легкий удар низом. Когда пытаешься распознать финты противника, полагаться можно только на опыт и «чутье».

Когда отсчет спустился до однозначных чисел, я закрыл окно. Я даже шума вокруг себя уже не слышал.

Я увидел, как Крадил, взгляд которого беспрестанно метался между мной и его окном, застыл, а все его тело напряглось. Слово «ДУЭЛЬ!!» появилось в воздухе между нами, и в то же мгновение я прыгнул, так что искры полетели из-под каблука и засвистел воздух, рассекаемый плечом.

Лишь краткий миг спустя Крадил тоже пришел в движение. Однако на лице его успело появиться выражение удивления — я разбил в прах его надежду на низкий, осторожный удар и вместо этого атаковал в полную силу.

Крадил первой атакой применил, как я и предполагал, высокий удар — навык для двуручного меча «Лавина». Если защита противника недостаточно крепка, он сможет заблокировать удар, но из-за его силы не способен будет сразу контратаковать; в то же время игрок, применивший этот навык, выиграет время, чтобы снова встать в стойку, тем более предыдущая атака отбросит обороняющегося на некоторое расстояние. Это был очень хороший высокоуровневый навык. Во всяком случае, против монстров.

Я, уже предугадавший действия Крадила, остановил свой выбор на атакующем навыке «Сверхзвуковой бросок». При обоюдной атаке наши навыки должны были бы столкнуться.

Если смотреть чисто по силе навыка, его сильнее, и при столкновении двух атак игра отдаст предпочтение более сильному навыку. таком случае мой меч будет отбит, а его — достигнет цели; удар будет смягчен, но достаточно силен, чтобы завершить дуэль. Только целился я не в самого Крадила.

Расстояние между нами стремительно сокращалось. Но все мои чувства обострились, и время точно замедлилось. Бог знает, это проделки системы или же в людях такая способность заложена от природы. Я знал лишь то, что могу видеть все его движения.

Отведенный назад меч оранжево засиял и ринулся ко мне. Должно быть, характеристики этого меча были весьма высоки (чего еще ожидать от лучшей гильдии?), так как на то, чтобы начать прием, у Крадила ушло меньше времени, чем я ожидал. Ярко сияющий меч рассекал воздух. Если я непосредственно противопоставлю этому навыку свой — несомненно, я получу достаточный урон, чтобы дуэль завершилась. На лице Крадила отразился восторг от предвкушаемой победы. Но…

Мой меч начал движение чуть раньше и двигался чуть быстрее. Прочертив косую зеленую линию, он ударил по мечу Крадила, прежде чем тот завершил атаку. Игра вычислила урон, нанесенный моим мечом, и отобразила огромный сноп искр.

Еще одним результатом столкновения двух клинков стала надпись «Оружие сломано». Такое лишь иногда происходит, когда оружие получает мощный удар по своему уязвимому месту.

Но я был уверен, что его меч не выдержит. Чересчур разукрашенные мечи всегда отличались недостаточной прочностью.

Как и ожидалось, двуручник Крадила разломился надвое с оглушительным треском. Со стороны это выглядело как взрыв.

Мы пролетели друг мимо друга и приземлились каждый туда, откуда другой стартовал. Отрубленная половина его клинка покувыркалась в воздухе, бликуя в солнечном свете, и вонзилась в камень точно между нами. Затем и она, и вторая половина, остававшаяся в руках у Крадила, разлетелись на множество полигонов.

На мгновение площадь погрузилась в молчание. Зеваки застыли, разинув рты. Но когда я встал и привычным жестом крутанул меч вправо-влево, толпа разразилась выкриками.

— Обалдеть!

— Он что, специально так целился?!

Слушая, как все обсуждают наш краткий поединок, я вздохнул. Это, конечно, всего лишь один навык, но все равно: продемонстрировать всем даже одну карту из моей колоды — не то, по поводу чего стоит радоваться.

Держа меч в руке, я направился к Крадилу; тот по-прежнему сидел на земле не оборачиваясь. Спина его, покрытая белой накидкой, тряслась. Убрав меч в ножны и демонстративно лязгнув при этом, я тихо произнес:

— Если захочешь еще одну дуэль, с другим оружием — приходи, я снова буду драться с тобой… но тебе ведь достаточно, правда?

Крадил даже не пытался повернуться ко мне. Он сидел, руки его свисали до земли, и он шатался, словно больной. Однако вскоре он прокаркал: «Признаю свое поражение». принципе, вполне достаточно было сказать по-японски «Хватит» или «Сдаюсь».

Сразу после этих слов в воздухе, ровно в том месте, где раньше висела надпись «Дуэль», появились несколько новых сиреневых строк — нам сообщалось об окончании дуэли и кто ее выиграл. Вновь раздались выкрики. Лишь тогда Крадил встал на ноги, шатаясь, и завопил на зрителей:

— Ну чего уставились?! Проваливайте давайте!

Потом он медленно повернулся ко мне.

— Ты… я тебя убью… обещаю, я тебя убью…

Не могу отрицать, что его взгляд меня слегка напугал.

Эмоции в SAO отображались малость гипертрофированно, но даже с учетом этого ненависть, пылающая в выпученных глазах Крадила, была страшнее любого монстра.

Кто-то подошел ко мне сбоку, пока я стоял, ошеломленный.

— Крадил, я приказываю тебе как сублидер Рыцарей Крови. Я освобождаю тебя от должности телохранителя. Возвращайся в штаб-квартиру и жди дальнейших указаний.

Голос Асуны был ледяным, выражение лица — тоже. Но под этим льдом я ощутил страдание. Бессознательно я положил руку ей на плечо. Напряженное тело Асуны чуть расслабилось.

— …Ч… что… за…

Эти слова мы еле слышали. Все прочее — вероятно, длинная череда ругательств — застряло где-то у него во рту. Крадил не сводил с нас горящих глаз. Он явно раздумывал, не атаковать ли нас запасным оружием, хотя не мог не знать, что код предупреждения преступлений его остановит.

Однако ему все же удалось, хотя и с трудом, сдержаться, и он вытащил из-под накидки свой телепортационный кристалл. Он поднял кристалл, сжимая его с такой силой, что я на миг подумал — сейчас сломает, и прошептал: «Телепорт… Грандум». Он продолжал сверлить нас ненавидящим взглядом, даже когда его тело уже начало растворяться в синей вспышке.

Когда свет рассеялся, площадь погрузилась в тяжелое молчание. Зрители явно были в шоке от приступа бешенства Крадила, но вскоре разошлись по своим делам. конце концов остались лишь мы с Асуной.

Что мне сейчас сказать? Это была единственная мысль, крутящаяся сейчас у меня в голове; но поскольку я два года жил один, ничего подходящего на ум не шло. Мне даже выяснять, правильно я поступил или нет, не очень-то хотелось.

Наконец Асуна сделала шаг в сторону и слабым голосом произнесла:

— …Прости. Я втянула тебя во все это.

— Да ладно… я-то в порядке, а с тобой что будет?

Медленно покачав головой, сублидер лучшей гильдии улыбнулась бодрой, но слабой улыбкой.

— Ну да, думаю, на мне тоже лежит вина, это я так сильно настаивала на том, чтобы все соблюдали правила, чтобы побыстрее пройти игру…

— Думаю… тут уж ничего не поделаешь. Если бы не было кого-то вроде тебя, темп был бы куда ниже. Хотя, конечно, не мне, ленивому одиночке, такое говорить… ах, я не хотел это сказать.

Я вообще уже перестал понимать, что пытаюсь сказать, поэтому просто нес все, что приходило в голову.

— …так что никто не будет вякать, если ты… сделаешь небольшую передышку в компании с каким-нибудь раздолбаем вроде меня.

Услышав эти слова, Асуна несколько раз озадаченно моргнула, затем улыбнулась чуть горьковатой улыбкой, и наконец ее лицо смягчилось.

— … общем, спасибо. Значит, буду наслаждаться сегодняшним днем, как только смогу. Доверяю тебе идти в авангарде.

Она бодро развернулась и двинулась по дороге, ведущей из деревни.

— Чего? Эй! авангарде положено идти по очереди!

Хоть я и начал громко жаловаться, но при этом вздохнул с облегчением и последовал за колышущейся волной каштановых волос.

Глава 8

Идти по лесной тропе было тепло. Казалось, то мрачное ощущение, которое преследовало меня здесь вчера вечером, было не более чем иллюзией. Утреннее солнце пробивалось сквозь ветви столбами света, и в этих столбах порхали бабочки. К сожалению, бабочки — лишь визуальные эффекты, так что поймать их нереально, сколько ни гоняйся.

Пробираясь сквозь мягкий подрост, Асуна произнесла чуть ехидным тоном:

— Ты всегда ходишь в одном и том же.

Ах.

Я взглянул на собственное тело: просторный черный кожаный плащ, брюки и рубаха того же цвета. Никаких металлических доспехов.

— Ну и что с того? Если тебе хватает денег, чтобы тратиться на одежду, то лучше вместо этого купить что-нибудь поесть…

— Ты по какой-то конкретной причине ходишь весь в черном? Или просто самовыражаешься?

— Н-ну а ты? Ты всегда ходишь в красно-белом…

Говоря с Асуной, я по привычке, на автомате сканировал окрестности. Монстров поблизости не было. Но…

— Мне по-другому нельзя. Это униформа гиль-… Э? Что такое?

— Погоди-ка…

Я приподнял правую руку, оборвав фразу Асуны. На самом пределе моей области сканирования находился игрок. Когда я сосредоточился на области позади нас, там начали появляться все новые зеленые курсоры: игроков было много.

Это не могла быть бандитская шайка. Бандиты всегда охотились за игроками более слабыми, чем они сами, поэтому здесь, на переднем крае, где собирались сильнейшие игроки, они появлялись крайне редко. Что еще важнее, курсор игрока, совершившего преступление, становился оранжевым и не возвращался к зеленому в течение долгого времени. Беспокоило меня сейчас в первую очередь их количество.

Я вызвал карту из главного меню и перевел ее в режим показа, чтобы Асуна тоже могла видеть. Карта этого района, увеличенная моим навыком, показывала зеленые курсоры. Их было двенадцать.

— Много…

Я кивнул, соглашаясь с Асуной. Как правило, чем больше игроков в партии, тем труднее им сражаться единой группой, так что типичная численность партии составляла пять-шесть человек.

— Ты погляди на их построение…

Толпа быстро приближающихся огоньков шла двумя стройными рядами. полном опасностей донжоне такое построение было нормальным, но видеть столь большую и при этом столь ровно выстроенную группу снаружи доводилось редко.

Если бы мы видели уровни игроков, то могли бы попробовать догадаться, что они тут делают — но, увы, при первой встрече друг с другом игроки даже имен не видят. Эта система была принята специально, чтобы игрокам труднее было заниматься плееркиллерством — убийством других игроков; но из-за этого у нас теперь не было выбора, кроме как пытаться оценить их уровень по экипировке.

Я свернул карту и взглянул на Асуну.

— Надо на них посмотреть поближе. Давай спрячемся за деревьями и дадим им пройти.

— Да, ты прав, — кивнула Асуна; лицо ее было напряжено.

Мы взошли на небольшой холмик и присели за куст как раз с нас высотой. Отсюда мы сможем прекрасно видеть группу, когда она будет проходить мимо нас.

— Ахх…

Асуна внезапно взглянула на свое одеяние. Красно-белая униформа среди зеленой растительности была весьма и весьма заметна.

— Что же делать? У меня нет другой верхней одежды…

Светящиеся точки приближались. Совсем скоро они подойдут на расстояние прямой видимости.

— Прости-ка…

Я раскрыл свой плащ и накинул его половину на Асуну. Асуна сердито зыркнула на меня, но не стала сопротивляться. Плащ был непривлекателен на вид, но давал приличный бонус к скрытности. Теперь нас было очень трудно заметить без хорошо развитой наблюдательности.

— Что ж, на вид этот плащ не очень, но зато он полезен, верно?

— Не знаю я! …Шшш, они уже здесь! — прошептала Асуна и прижала палец к губам. Я пригнулся еще сильнее, и тут до меня донесся звук шагов.

Вскоре мы наконец увидели идущую по тропе группу.

Там были одни воины. Все они носили одинаковые черные металлические доспехи и зеленые униформы. Экипировка их выглядела весьма практичной, за исключением крупного изображения замка на щитах.

Передняя шестерка была вооружена одноручными мечами, задняя — алебардами. Все шли с опущенными забралами, так что мы не видели их лиц. При виде идеального строя, который держали все двенадцать человек, я даже подумал было, уж не NPC ли это.

Но все сомнения исчезли. Перед нами были члены огромной группировки, сделавшей своей штаб-квартирой город на первом уровне: Армии. Я почувствовал, как Асуна задержала дыхание.

Они не враждовали с обычными игроками. Фактически, можно было сказать, что они больше, чем кто бы то ни было еще, старались бороться с преступностью в игре.

Но методы их были малость грубоваты; говорили, что они атакуют оранжевых игроков — так называли тех, у кого был оранжевый курсор, — едва увидев, не задавая вопросов. Они забирали у оранжевых игроков все снаряжение и заточали их в донжоне Железного дворца. А уж как Армия обращалась с теми, кто не желал сдаваться и кому не удавалось сбежать… об этом было даже слушать страшно.

Кроме того, Армия была известна тем, что ее члены перемещались гигантскими отрядами и захватывали для себя огромные охотничьи пространства, так что все игроки знали: от Армии стоит держаться подальше. Вообще-то они обычно работали на пятидесятом уровне и ниже — наращивали силы своих групп и поддерживали порядок — и видеть их на переднем крае можно было нечасто…

Мы безмолвно смотрели, как двенадцать тяжеловооруженных воинов исчезли в лесной чаще под лязг доспехов и ботинок.

Судя по тому, как все люди, нынче запертые в SAO, приобрели игру — все они были геймерами-маньяками, представителями расы, не имеющей ничего общего со словом «правила». Само то, что они могли так организованно передвигаться, уже было потрясающе. Не исключено, что это вообще был сильнейший отряд Армии.

Удостоверившись, что отряд вышел за пределы видимости, мы с Асуной облегченно вздохнули.

— …Значит, слухи не врали…

— Слухи? — шепотом переспросил я, не выпуская Асуну из-под своего плаща.

— Ага. Я слышала на собрании гильдии, что Армия изменила свою стратегию и стала появляться на верхних уровнях. Они ведь изначально были организацией, которая пыталась пройти игру, помнишь? Но после того, как они понесли потери, когда дрались с боссом на двадцать пятом уровне, они стали заниматься в основном усилением самих себя и перестали ходить на передний край. …Но теперь, вместо того, чтобы ходить в лабиринты огромными толпами и наводить шороху, они решили посылать небольшие отряды элитных бойцов, чтобы показать, что по-прежнему стремятся пройти игру. Тот, кто это докладывал, предположил, что первый такой отряд появится уже скоро.

— Значит, они рекламируют свою крутизну. Но они что, действительно собираются прямо так вломиться в неисследованную зону?.. На вид у них приличные уровни, но…

— Может… они хотят завалить босса…

каждом лабиринте обитал босс — он охранял лестницу на следующий уровень. Боссы, будучи убиты, не генерировались заново, и они были очень сильны; но репутация и популярность тех, кто их побеждал, росли неимоверно. Такая победа была бы очень эффективной рекламой.

— И поэтому они собрали всех этих людей?.. Но это все равно идиотизм. Никто еще даже не видел босса семьдесят четвертого уровня. Обычно народ сперва посылает разведгруппы, чтобы выяснить, какие у босса сильные стороны, как он дерется.

— Ну, даже гильдии работают вместе, чтобы побеждать боссов. Может, они тоже хотят сотрудничать?..

— Не знаю… Ну, короче, они сами должны понимать, что вот так идти на босса бесполезно. Давай поторопимся. Надеюсь, что там, внутри, мы с ними не пересечемся.

Я поднялся на ноги; при этом, к моему разочарованию, мне пришлось отпустить Асуну. Та, выбравшись из-под плаща, поежилась.

— Уже почти зима… мне тоже надо купить себе длинную одежду. Ты свой плащ где покупал?

— Хмм… кажется, в магазине игрока в западной части Альгедо.

— Отведи меня туда, когда мы здесь закончим.

Произнеся эти слова, Асуна легко спрыгнула на тропу. Я спрыгнул следом. Система была устроена так, что высота прыжка не представляла проблемы.

Солнце почти дошло до высшей точки. Мы с Асуной быстро шли по тропе, внимательно изучая окрестности.

К счастью, мы выбрались из леса, не встретив ни единого монстра, и перед нами раскинулся поросший синими цветами луг. Тропа шла прямо через луг, а на другой его стороне гордо возвышалась башня лабиринта.

Где-то на самом верху этой башни располагалась огромная комната, в которой сидел босс, охранявший лестницу на следующий уровень — семьдесят пятый в данном случае. Если босс будет убит, после чего кто-то проникнет в жилую зону следующего уровня и активирует тамошний Портал, этот уровень будет считаться пройденным.

«Открытие города» будет шумно отпраздновано огромной толпой игроков, пришедших с нижних уровней поглазеть на новый город, и вся жилая зона оживится, как во время праздника. Сейчас шел уже девятый день, как народ начал активно исследовать 74 уровень. Пора было кому-то уже найти босса.

Башня была цилиндрическим сооружением из красно-бурого известняка. Здесь и я, и Асуна бывали уже множество раз, но вид этой громадины по-прежнему устрашал. А ведь размер ее составлял всего одну сотую размера Айнкрада. Глупо, конечно, но я втайне желал увидеть со стороны всю гигантскую парящую крепость.

Отряда Армии нигде видно не было. Скорее всего, они уже вошли внутрь. Мы тоже двинулись к входу, бессознательно ускорив шаги.

Глава 9

Больше года прошло уже с тех пор, как Рыцари Крови стали известны как лучшая гильдия в SOA.

С тех пор лидер гильдии, «Человек-легенда», и сублидер, Асуна по прозвищу «Молния», были признаны одними из сильнейших воинов в Айнкраде. Сейчас мне представилась возможность понаблюдать, как Асуна, закрывшая навыки фехтовальщика-рапириста, сражается с нормальным монстром.

Бой был в самом разгаре; нашим противником был скелет-мечник под названием «Демонический Слуга». Двухметровый гигант, окутанный зловещим голубоватым сиянием, держал в правой руке громадный прямой меч, а в левой — круглый металлический щит. Разумеется, ни единого мускула у него не было, но, несмотря на это, он обладал весьма высоким показателем силы, что делало его очень опасным противником.

Асуну это нисколько не смутило.

— Хрррргрррр!

С этим странным выкриком скелет несколько раз махнул мечом; с каждым взмахом меч оставлял в воздухе голубоватый след. Это было четырехударное комбо «Вертикальный квадрат». Пока я, стоя на пару шагов сзади, встревоженно следил за врагом, Асуна ступила влево-вправо и грациозно уклонилась от всех ударов.

Даже в ситуации «два на одного» мы не могли одновременно драться с одним и тем же врагом. Система это не запрещала, но, когда двое оказываются слишком близко друг от друга в бою, где клинки порхают взад-вперед быстрее, чем может уследить глаз, от этого больше проблем, чем пользы. Поэтому, когда игроки сражаются партией, используется навык, требующий высокого уровня командной координации. Навык этот называется «Обмен».

Когда Демонический Слуга закончил свое комбо четвертым промахом, он чуть потерял равновесие, и Асуна воспользовалась моментом, чтобы перейти в контратаку.

Уколы серебристо-белого клинка следовали один за другим; все они приходились точно в цель, и хит-пойнты скелета начали убывать. Каждый отдельный удар наносил небольшой урон, но количество их было потрясающим.

Получив три коротких удара в корпус, скелет чуть приподнял защиту; Асуна тут же сменила стиль и дважды рубанула по ногам. Кончик ее клинка светился ослепительно-белым. Следом она нанесла два мощных укола, один верхом, второй низом.

Восьмиударное комбо. По-видимому, это был высокоуровневый навык «Звездные брызги». Точно поражать скелета узким клинком, который обычно против таких монстров малоэффективен, — показатель невероятно высокого класса.

Сила ударов, которая снесла скелету уже процентов тридцать хит-пойнтов, тоже поражала, но больше всего я был заворожен грацией самого игрока. Вот это, должно быть, и называется «танец с клинком».

Пока я обалдело стоял и смотрел, Асуна крикнула, точно у нее были глаза на затылке:

— Кирито, меняемся!

— А-а, окей!

Я поднял меч и бросился вперед, и в то же мгновение Асуна нанесла сильный колющий удар.

Скелет отбил удар щитом в левой руке; посыпались искры. Но такой исход был ожидаем. Защитившись от сильной атаки, враг на мгновение застыл, не в состоянии контратаковать немедленно.

Асуна, конечно, тоже временно выключилась после того, как ее атака была заблокирована; но временной промежуток — вот что было важнее всего.

Я тотчас ринулся вперед, применив атакующий навык. Нарочно разорвать темп боя в середине схватки и поменяться местами с товарищем по команде — это и есть «обмен».

Увидев краем глаза, что Асуна отступила на безопасное расстояние, я атаковал изо всех сил. Если ты не такой мастер, как она, нормальные рубящие удары хорошо работают против врагов с куда более дырявой защитой, чем у этого Демонического Слуги. Здесь наиболее эффективно было бы дробящее оружие типа палицы. Но ни у меня, ни, скорее всего, у Асуны не было навыков обращения с дробящим оружием.

Я применил «Вертикальный квадрат» и попал все четыре раза, снеся противнику приличное количество хит-пойнтов. Скелет реагировал вяло. Дело в том, что ИИ монстра начинает чуть запаздывать с решениями, когда стиль атаки противника внезапно меняется. Вчера мне пришлось затратить много времени и сил, чтобы такое произошло с человекоящером; но когда ты дерешься в паре с кем-то, один обмен — это все, что требуется. Это было самое большое преимущество командной работы.

Отбив контратаку, я начал крупномасштабную комбинацию, которой намеревался завершить бой. Я нанес мощный удар вправо-вниз, затем вывернул запястье и ударил обратно по той же траектории; движение чем-то напоминало удар клюшкой в гольфе. Всякий раз, как меч врезался в тело монстра, состоящее сплошь из костей, раздавался звук удара и вылетал сноп оранжевых искр.

Скелет поднял щит, пытаясь заблокировать удар, который, как он ожидал, должен был прийти сверху; но я не оправдал надежд и, вместо того чтобы ударить клинком, врезался в него левым плечом. Затем, пока враг шатался, я нанес вертикальный свинг и тут же вновь боднул плечом, на сей раз правым. Это был навык, снимавший проблему объединения нескольких сильных ударов в единую цепь благодаря сочетанию ударов с толчками и зацепами: «Метеорный рывок». Не то чтобы я хвастался, но для этого требовалось владеть не только навыками для одноручного меча, но и искусством рукопашного боя.

От всех этих атак хит-пойнты врага здорово пострадали и спустились уже в красную область. Я вложил всю свою силу в горизонтальный удар справа налево — последний удар семиударного комбо. Меч, чертя ослепительную дугу, метнулся к шее скелета. Кость раскололась с сухим треском, и череп взмыл высоко вверх; остальное же тело рухнуло наземь, словно марионетка, у которой перерезали нитки.

— Мы его сделали!!

Асуна хлопнула меня по спине, где уже успел устроиться мой меч.

Мы решили отложить дележку трофеев на потом и двинулись дальше.

Сегодня мы дрались с монстрами уже четырежды, но до сих пор не получили практически никакого урона. Поскольку стиль Асуны подразумевал короткие колющие удары, а я предпочитал связки многоударных комбинаций, это ставило в тупик вражеский ИИ — в смысле алгоритмов, я не говорю о производительности процессоров; в общем, наши навыки отлично сочетались. Да и различия в наших уровнях вряд ли были велики.

Мы осторожно прошествовали сквозь потрясающе красивый зал с множеством колонн. Благодаря моему навыку обнаружения попасть в засаду мы никак не могли, но звук наших шагов меня постоянно нервировал. Никаких светильников в лабиринте не было, однако сами стены сияли загадочным слабым светом, так что мы могли видеть достаточно хорошо.

Я внимательно просканировал глазами сияющий мягким синим светом зал.

Этажом ниже лежал лабиринт из красно-бурого известняка. Но когда мы поднялись, здесь все оказалось сложено из какого-то камня, который и испускал этот почти липкий синий свет. На поверхности колонн были вытесаны впечатляющие, зловещие картины; по полу у наших ног струился мелкий ручеек. целом, можно было сказать, что атмосфера стала более гнетущей. Белых пятен на карте оставалось не так уж много. Если я прав, то прямо впереди…

конце зала нас поджидала сине-стального цвета двустворчатая дверь. Резные картины на ней были того же типа, что и на колоннах. Даже если весь мир вокруг был лишь набором данных, все равно от этой двери исходила какая-то совершенно необъяснимая, непонятная аура.

— …Это, что…

— Это? Комната босса, скорее всего.

Асуна с силой вцепилась в рукав моего плаща.

— Что нам делать?.. Может, только заглянем, давай?

Слова были смелые, но голос ее дрожал. Хоть Асуна и была рапиристкой высшего класса, но, похоже, подобные вещи все-таки ее пугали. Ну, в общем-то, ничего неожиданного. Мне и самому было страшно.

— …Ну, давай подготовим телепортеры, на всякий случай.

— Ага, — кивнула Асуна и достала из кармана синий кристалл. Я тоже достал свой.

— Готова?.. Я открываю…

За мою правую руку по-прежнему держалась Асуна, так что к железной двери я прикоснулся левой — той рукой, которая сжимала кристалл. Будь это реальный мир, мои ладони сейчас были бы мокрыми от пота.

Я постепенно усилил нажим, и дверь, хоть и была выше меня раза в два, вдруг открылась с удивительной легкостью. Начав движение, обе створки распахнулись столь быстро, что мы даже пришли в какое-то замешательство. Мы с Асуной просто стояли, задержав дыхание, когда огромные створки с последним скрипом замерли и полностью открыли нам то, что таилось за ними.

…Точнее, мы подумали, что открыли; за дверью было совершенно темно. Синий свет, заливавший зал, в котором мы стояли, ту комнату не освещал. Густой, холодный мрак не раскрывал своих тайн, сколько мы ни всматривались.

— …

Только я раскрыл рот, как впереди пробудились к жизни два сине-белых огня. Затем еще два, и еще два.

Шшшшш… с этим звуком к центру комнаты пролегла дорожка — мы и глазом не успели моргнуть. конце дорожки вверх взметнулся столб пламени, и вся прямоугольная комната оказалась залита синим светом. Комната была большая, очень большая. Похоже, всю не заполненную до сих пор часть карты и занимала одна эта огромная комната.

Асуна повисла на моей правой руке, словно пытаясь взять нервы под контроль, но у меня в голове не оставалось места наслаждению от этого ощущения. Потому что прямо позади огненного столба начала материализоваться колоссальная фигура.

Громадное тело бугрилось мускулами. Кожа была темно-синего цвета; и венчала это тело голова не человека, но горного козла.

По обе стороны головы виднелись два огромных изогнутых рога. Глаза, горящие ослепительно-синим огнем, неотрывно смотрели на нас. Нижнюю часть тела, покрытую темно-синей шерстью, мы не могли нормально рассмотреть из-за огненного столба, но, похоже, она тоже была звериной. Проще говоря, перед нами стоял демон во всех смыслах этого слова.

От входа в комнату до ее центра, где возвышался демон, было приличное расстояние. Но несмотря на это, мы стояли, точно вмерзнув в землю, не в силах пошевелить ни единым мускулом. Из всех монстров, с которыми нам доводилось сражаться до этого момента, ни один прежде не имел демонического облика. Я к такому облику успел привыкнуть, спасибо многочисленным играм, в которые я играл раньше. Но теперь, когда я его реально увидел , не смог сдержать рвущийся изнутри меня ужас.

Я неуверенно сосредоточил взгляд и прочел появившуюся надпись: «Огнеглазый». Вне всякого сомнения, это был босс уровня: на это явно указывало то, что он был назван по имени. Огнеглазый — «глаза, пылающие огнем».

Едва я успел дочитать, как морда синего демона начала дрожать, и он вдруг взревел. Синие огни заметались, пол под нашими ногами сотрясся. Демон поднял меч, и огненное дыхание вырвалось у него из ноздрей и пасти. А затем он бросился прямо на нас, так что пол заходил ходуном; он мчался невероятно быстро, не оставляя нам ни секунды на раздумья.

— Ааааааааааа! — Кяааааааааа!

Завопив в один голос, мы лихо развернулись на сто восемьдесят градусов и понеслись со всех ног прочь. Мы знали, что, теоретически, босс не мог покидать свою комнату, но оставаться там было просто выше наших сил. Вверив свои тела высокой ловкости, которую мы развили упорным трудом, мы летели по залу быстрее ветра.

Глава 10

Не останавливаясь даже перевести дух, мы с Асуной добежали до безопасной зоны, расположенной где-то в середине лабиринта. У меня было такое чувство, что по пути нами заинтересовались несколько монстров. Но, по правде сказать, мы были не в том эмоциональном состоянии, чтобы сражаться с ними.

Ворвавшись в большую комнату, помеченную на карте как «безопасная зона», мы плюхнулись на пол друг рядом с другом и привалились спинами к стене. Хором выдохнув, мы посмотрели друг на друга и…

— …Ха.

Мы начали хохотать. Если бы мы проверили по карте, то мгновенно удостоверились бы, что босс и не думал покидать свою комнату. Но у нас и в мыслях не было остановиться и проверить.

— А-ха-ха-ха, ах — быстро же мы драпали!

Асуна сквозь смех весело ответила:

— Давненько мне не приходилось так бегать, как будто за собственной жизнью! Но ты был еще круче, чем я!

— …

Возразить мне было нечего. Асуна продолжала смеяться, глядя на мое кислое лицо. С большим трудом прекратив все-таки хохотать, она наконец посерьезнела и сказала:

— …Похоже, с ним будет очень тяжело.

— Ага. Из оружия у него, похоже, только меч, но там наверняка и спецатаки есть.

— Нам придется собрать много бойцов передней линии с хорошей защитой и все время меняться.

— Понадобится человек десять со щитами… Да, ну а пока нам надо его потыкать и выяснить, как он дерется.

— А… щит.

Асуна задумчиво взглянула на меня.

— Ч-что такое?

— Ты что-то скрываешь.

— Чего это ты вдруг?..

— Просто это странно. Главное преимущество одноручного меча — возможность держать в левой руке щит. Но я никогда не видела тебя со щитом. Я им не пользуюсь, потому что это замедлит мои атаки, некоторые другие не пользуются, потому что их больше заботит, что они будут выглядеть не круто. Но к тебе ни то, ни другое не относится… подозрительно.

Она попала точно в яблочко. У меня был тайный навык. Но я ни разу не применял его, когда меня могли видеть другие игроки.

Дело не только в том, что навыки очень важны для выживания, — просто я был уверен, что если об этом навыке узнают, я буду выделяться еще сильнее.

Но если речь о ней — даже если она узнает, ничего страшного…

С этой мыслью я раскрыл было рот…

— А, ладно, проехали. конце концов, вынюхивать навыки других невежливо.

Асуна просто отшутилась. Свой шанс я упустил, так что просто промямлил что-то себе под нос. Затем Асуна глянула на время, и ее глаза округлились.

— Ох, уже три. Поздновато, давай перекусим.

— Что?!

Я не смог скрыть восторга.

— Ты, ты сама готовила?!

Асуна лишь улыбнулась и быстро пошуровала в своем меню. Избавившись от перчатки, она затем извлекла небольшую корзинку. «Да, определенная польза от объединения с ней точно есть», — мелькнула у меня невежливая мысль; и в этот момент Асуна метнула на меня обжигающий взгляд.

— …О чем таком нехорошем ты сейчас подумал?

— Не-не, ничего. Да ладно, давай лучше поедим.

Асуна надула губы, но все же извлекла из корзинки две картонных коробочки и передала одну из них мне. Раскрыв коробочку, я обнаружил сэндвич — уйму овощей и кусочков жареного мяса между двумя тонкими половинками круглой булочки. От сэндвича исходил перечный аромат. Внезапно я ощутил, что страшно голоден, и отхватил здоровенный кусок.

— Ух ты… здорово…

Я откусил дважды, трижды подряд и лишь потом смог выразить свое искреннее восхищение. На вид сэндвич выглядел по-европейски, наподобие еды, продаваемой в NPC-ресторанах, но вкус отличался разительно. Чуть кисло-сладкий привкус напомнил мне японский фаст-фуд, которым я питался раньше, до этих двух лет. Огромный сэндвич я умял в два счета; мне казалось, что от старого знакомого вкуса я сейчас заплачу.

Проглотив последний кусочек и запив его чаем, который мне передала Асуна, я наконец выдохнул.

— Как тебе удалось сделать такую приправу?..

— На это ушел год упражнений и экспериментов. Мне пришлось перебрать всееееееее здешние травки и посмотреть, как они влияют на движок воспроизведения вкуса. Вот семя глогвы, лист шабла и калимская вода.

С этими словами Асуна извлекла из корзинки два флакончика, откупорила один из них и сунула туда указательный палец. Вышел палец оттуда весь покрытый какой-то совершенно неописуемой субстанцией, вязкой и фиолетовой.

— Открой рот.

Я понятия не имел, что это, но машинально открыл рот, и Асуна движением пальца стряхнула туда субстанцию. Вязкая капля попала мне на язык, и ее вкус меня просто ошеломил.

— …Это же майонез!

— А вот бобы абильпы, лист саги и кость урансипи.

Последнее звучало, как ингредиент какого-то лекарства, но капля влетела мне в рот, прежде чем я успел о чем-либо подумать. От ее вкуса я обалдел еще больше, чем от предыдущего. Это было точь-в-точь как соевый соус. Я был в таком экстазе, что схватил Асуну за руку и сунул в рот ее палец целиком.

— Кяа!!

Она вскрикнула и вырвала руку, прожигая меня взглядом. Но затем, увидев мое выражение лица, рассмеялась.

— Вот с этим я и делала сэндвичи.

— …Это же обалденно! Круто! Ты так сможешь просто разбогатеть!

Сказать по правде, сэндвич был на вкус даже лучше, чем то блюдо из Тушейного Кролика, которое я ел вчера.

— П-правда? — и Асуна застенчиво улыбнулась.

— Не, лучше ты их не продавай. Не хочу, чтобы моя доля пропала.

— Уаа, ну ты и жадина! …Если хочешь, я как-нибудь еще их приготовлю для тебя.

Последнюю фразу она произнесла очень тихо и прильнула к моему плечу. Комната наполнилось умиротворяющей тишиной; я даже забыл, что мы сейчас на переднем крае, где сражаемся, рискуя собственной жизнью.

Если я смогу есть такое каждый день, я, может, соберу всю свою решимость и перееду в Сэлембург… поселюсь где-нибудь поблизости от дома Асуны… Такие мысли начали заползать мне в голову, прежде чем я это осознал. Но только я собрался уже брякнуть это вслух…

Внезапно послышался лязг доспехов, возвещая прибытие еще одной компании игроков. Мы с Асуной поспешно отодвинулись друг от друга.

Едва взглянув на лидера партии из шести человек, я тут же расслабился. Это был воин с катаной, которого я знал дольше всех в Айнкраде.

— О, Кирито! Сколько лет, сколько зим!

Я встал и поздоровался с высоким парнем, который, едва меня узнав, сразу направился ко мне.

— Ты все еще жив, Клайн?

— А ты такой же языкастый, как всегда. И почему из всех, кого я знаю, именно ты в партии…

Глаза под банданой внезапно распахнулись, когда он увидел Асуну — та тоже встала и поспешно убирала вещи.

— А-а… вы, наверно, уже знакомы по боям с боссами, но я все равно вас представлю. Этот тип — Клайн из гильдии «Фуринказан»7; это Асуна из «Рыцарей крови».

Асуна чуть кивнула, когда я ее представил; Клайн же так и стоял столбом, разинув рот и выпучив глаза.

— Эй, скажи что-нибудь. Не тормози.

Я пихнул его в бок, и лишь тогда он захлопнул рот и представился самым вежливым из всех возможных способов.

— З-здравствуйте! Я п-п-просто Клайн! Холостяк! Двадцать четыре года!

Видя, что Клайн от смущения несет полую околесицу, я пихнул его снова, на этот раз посильнее. Но не успел Клайн договорить, как его сопартийцы все подбежали к нам и тоже начали представляться.

Говорили, что члены «Фуринказана» были знакомы между собой еще до создания SAO. Клайн вел и защищал их всех; он не потерял ни одного человека, пока каждый из них не стал достойным бойцом переднего края. Он смог взвалить на плечи и удержать тот груз, от которого я сбежал в страхе два года назад — в день, когда началась эта игра со смертью.

Стараясь не замечать чувство презрения к самому себе, проникшее мне глубоко в сердце, я сказал Асуне:

— … общем, они неплохие ребята, если только не обращать внимания на разбойничью рожу их предводителя.

На этот раз Клайн наступил мне на ногу со всей силы. При виде этого зрелища Асуна расхохоталась, не в состоянии сдержать смех. Клайн застенчиво улыбнулся, но тут же пришел в себя и поинтересовался голосом, в котором явственно сквозила жажда убийства:

— К-к-как это случилось, Кирито?

Я стоял как пень и никак не мог придумать, что ответить. Ответила за меня Асуна, громко и отчетливо.

— Приятно познакомиться. Мы решили объединиться на некоторое время. Надеюсь, мы с ним поладим.

Услышанное повергло меня в шок. «Э? Это разве было не только на сегодня?» Тем временем выражения лиц Клайна и его сопартийцев быстро менялись с гневных на унылые и обратно.

конце концов Клайн уставился на меня горящими яростью глазами и процедил сквозь зубы:

— Кирито, ах ты ублюдок…

Я сник, подумав, что теперь черта с два из всего этого выпутаюсь. Как вдруг…

Из той же двери, через которую раньше вошли члены «Фуринказана», донесся звук множества шагов. При этом странно-слитном звуке Асуна напряглась, затем ухватила меня за руку и прошептала:

— Кирито, это Армия !

Я тут же кинул взгляд на дверной проем, и точно, передо мной появился тот самый тяжеловооруженный отряд, который мы видели в лесу. Клайн поднял руку, и пять его спутников отступили к стене. Отряд, вошедший в комнату, по-прежнему держался колонной по два, но от того порядка, что был в лесу, мало что осталось. Шли они тяжело, лица под шлемами выглядели очень вымотанными.

Остановились они у стены напротив той, возле которой стояли мы. Человек, шедший в первой паре, скомандовал «вольно», и остальные одиннадцать тут же рухнули на пол. Командир направился в нашу сторону, даже не взглянув на них.

Приглядевшись повнимательнее, я увидел, что снаряжение его немного отличалось от других. Доспех был высочайшего уровня, и на нагруднике был выгравирован герб в виде башни Айнкрада — чего не было ни у кого из остальных.

Он остановился прямо перед нами и снял шлем. Высокий парень, на вид хорошо за тридцать, с резкими чертами лица, коротким ежиком волос, пронзительными глазами под густыми бровями и плотно сжатым ртом. Обежав нас всех взглядом, он обратился ко мне, поскольку я стоял впереди.

— Подполковник Коберт, Армия освобождения Айнкрада.

Что за фигня? Название Армия им дали изначально, желая поприкалываться. Когда оно успело стать их официальным названием? И «подполковник»? Ощущая раздражение, я ответил коротко:

— Кирито, одиночка.

Он кивнул и надменным тоном спросил:

— Вы уже картировали область впереди?

— …Да. Я картировал все, вплоть до комнаты босса.

— Хмм. таком случае, надеюсь, вы снабдите нас своей картой.

Меня такое отношение порядком удивило. Клайн же, стоявший позади, явно разозлился.

— Что? Снабдить вас картой?! Ты, ублюдок, ты хоть знаешь, насколько тяжело картировать?! — выкрикнул он хриплым голосом.

Карты неоткрытых участков были очень ценной информацией. Кроме того, их можно было продавать кладоискателям, которые разыскивают запертые сундуки с сокровищами, за приличную плату.

Услышав голос Клайна, этот тип из армии приподнял бровь и во всеуслышание заявил:

— Мы сражаемся за свободу простых игроков, таких как вы.

Затем он выпятил челюсть и добавил:

— И сотрудничать с нами — ваш долг!

Слово «заносчивость» существует для описания именно такого вот поведения. Армия и на переднем крае-то не появлялась уже год как.

— Погоди-ка минутку, какого?.. — Ах ты ублюдок!..

Асуна и Клайн, стоявшие по обе стороны от меня, одновременно шагнули вперед, голоса их были полны ярости. Я раскинул руки в стороны и остановил их.

— Все нормально. Я все равно собирался поделиться картой со всеми, когда доберусь до города.

— Э, э! Ты, кажется, чересчур добрый, Кирито!

— Я все равно не занимаюсь продажей карт за деньги.

С этими словами я открыл окно торговли и переслал всю информацию этому парню, который назвал себя подполковником Кобертом. Он принял карту с непроницаемым выражением лица и произнес:

— Благодарю за сотрудничество.

лице его, правда, не было ни намека на благодарность. Затем он развернулся и двинулся прочь.

Я обратился к его спине:

— Даю совет: лучше не пытайтесь атаковать этого босса.

Коберт оглянулся.

— …Это решение приму я.

— Мы буквально только что из комнаты босса. Это не тот монстр, которого можно убить с кем попало. И потом, твои люди, похоже, тоже здорово устали.

— …Мои люди — не неженки, которые так просто устают! — раздраженно ответил Коберт, подчеркнув «мои люди». Но парни, сидящие на полу, кажется, были с ним не согласны.

— Поднимайте свои бесполезные задницы!

По команде Коберта они, пошатываясь, встали и снова сформировали две колонны. Не удостоив нас и взглядом, Коберт занял место впереди и взмахнул рукой. Двенадцать человек подняли оружие и зашагали прочь, бряцая тяжелыми доспехами.

На поверхности — они были полностью здоровы, 100% хит-пойнтов. Однако трудные бои в SAO оставляли после себя усталость, которая никак не отображалась. Может, наши реальные тела и лежали сейчас, не шевеля ни единым мускулом, но утомление, тем не менее, появляется и остается, пока мы либо не поспим, либо просто не передохнём на этой стороне. Судя по тому, что я видел, парни из Армии, непривычные к сражениям на переднем крае, были уже изрядно вымотаны.

— …Хотел бы я знать, что с ними будет… — встревоженно проговорил Клайн, когда армейцы скрылись в коридоре, что вел наверх, и ритмичный звук их шагов перестал долетать до наших ушей. Он, несомненно, был хорошим малым.

— Надеюсь, они все же не настолько тупы, чтобы пойти драться с боссом, а?..

Асуна тоже была встревожена. голосе Коберта явно было что-то, намекающее на безрассудство.

— …Может, пойти глянуть, что они там делают?..

Когда я это сказал, не только Асуна и Клайн, но даже остальные пятеро из его партии закивали.

…И они еще говорят, что это я чересчур добрый…

С этой мыслью я горько улыбнулся. Однако решение я уже принял. Я не смогу спать сегодня ночью, если мы сейчас уйдем из лабиринта, а потом узнаем, что они не вернулись.

Я быстро проверил снаряжение и уже направился было к выходу из комнаты, когда моих ушей коснулся звук…

Кажется, Клайн что-то шептал Асуне у меня за спиной. Я подумал было, что, видимо, я его недостаточно пихал локтем, но тут услышал, о чем он говорит, и остолбенел.

— А… Асуна-сан, как бы это сказать… этот тип, Кирито — пожалуйста, будьте к нему добры. Несмотря на то, что он не очень дружит с вежливостью, зануда и идиот, сдвинутый на сражениях.

Я поспешил назад и дернул Клайна за бандану со всей силы.

— Ч-что ты там несешь?!

— Н-но, — воин с катаной запрокинул голову и почесал бородку. — Это такая редкость, что ты с кем-то объединился. Даже если это потому что ты втюрился в Асуну, это все равно потрясающий прогресс. Потому-то я и…

— Я, я вовсе в нее не втюрился! — заспорил я. Но почему-то и Клайн, и его сопартийцы, и даже Асуна — все смотрели на меня улыбаясь. Я ничего не мог поделать, кроме как молча развернуться и пойти прочь.

Затем я услышал, как Асуна заявила:

— Пожалуйста, доверь его мне!

Я со всех ног побежал к ведущему наверх коридору, громко топоча ботинками.

Глава 11

К несчастью, по пути наверх мы наткнулись на компанию человекоящеров. Так что на верхний этаж лабиринта наша восьмерка добралась лишь через полчаса и так и не нагнала армейцев.

— Может, они уже свалили с помощью кристаллов? — шутливым тоном произнес Клайн; но нам всем в такой исход не верилось. Мы неосознанно прибавили ходу. Перед нами лежал длинный коридор.

На полпути через этот коридор до нас эхом донесся звук, подтвердивший худшие наши опасения. Мы тут же замерли, вслушиваясь.

— Аааааа…

Этот постепенно угасший звук был, несомненно, чьим-то воплем. Причем кричал не монстр.

Мы переглянулись и пустились бегом. Благодаря высокой ловкости мы с Асуной бежали быстрее других и сразу оторвались от группы Клайна. Но забивать этим голову у нас не было времени. Со скоростью ветра мы пронеслись сквозь ярко-синий зал, которым бежали обратно совсем недавно.

Вскоре мы увидели впереди гигантскую двустворчатую дверь. Она была открыта; там, в глубине комнаты, мелькали синие огоньки и медленно ворочалась чья-то тень. До нас донеслись вопли, перемежающиеся лязгом металла.

— Нет!.. — жалобно вскрикнула Асуна и прибавила ходу. Я не отставал. Наши ноги едва касались пола, мы буквально летели по воздуху. Я подумал, что, должно быть, мы вышли на предел того, что может позволить нам система. А мимо одна за другой мелькали колонны.

Подбежав к двери, мы с Асуной затормозили. Высекая искры из ботинок, мы сумели остановиться перед самым проемом.

— Эй! Парни, вы там как?! — крикнул я и подался вперед, чтобы лучше видеть.

Внутри комнаты был ад.

По всему полу пылали бело-синие огни. Посреди всего этого возвышалась гигантская фигура; она сияла, точно сделанная из металла. Это был синий демон, Огнеглазый.

Огнеглазый крутанул свои колоссальным мечом, напоминающим занбато8, и поток пламени вырвался из его козлиной головы. Он пока что и трети хит-пойнтов еще не лишился. дальнем конце комнаты копошилась кучка силуэтов, размеры их по сравнению с демоном были просто крохотными. Это были игроки из Армии, и они были страшно заняты: они цеплялись за собственные жизни.

Ни о каком порядке в их рядах не было больше и речи. Я пересчитал игроков и тут же убедился, что двоих не хватает. Хорошо, если они сбежали, применив телепортаторы, но…

Пока я об этом думал, один из игроков получил удар занбато и отлетел в сторону. Его хит-пойнты опустились в опасную красную зону. Не знаю, как так получилось, но демону удалось расположиться между армейцами и выходом, так что они даже сбежать не могли. Я проорал, обращаясь к только что упавшему игроку:

— Что ж ты делаешь?! Телепортируйся!

Парень обернулся ко мне. Его лицо, синеватое от огненных отблесков, было искажено отчаянием. Он проорал в ответ:

— Оно не работает!.. К-кристаллы не работают!!

— Что за…

Я не мог вымолвить ни слова. Значит, эта комната — «Антикристалльная зона»? Это была очень редкая ловушка; она и раньше появлялась в донжонах время от времени, но никогда еще — в комнате босса.

— Да как же так!..

Асуна резко вдохнула. такой ситуации мы даже не могли просто ворваться в комнату, чтобы их спасти.

Затем один из игроков, стоящих позади демона, поднял меч и прокричал:

— Что ты несешь!! Слова «отступление» нет в словаре Армии Освобождения!! Драться!! Драться, я сказал!!

Это был явно голос Коберта.

— Ах ты сука! — проорал я. То, что двоих игроков уже нет в антикристалльной зоне, значило, что они уже мертвы, что их уже нет в живых. Нечто, чего следовало избегать любой ценой, уже случилось, а этот дебил по-прежнему порет такую чушь? Я ощутил, как моя кровь закипает.

Тут до нас добрался Клайн и его партия.

— Эй, что тут творится?!

Я быстро сообщил ему, что происходит. Лицо Клайна поугрюмело.

— Мы… мы чем-то можем помочь?..

Мы могли бы вбежать туда сами, это дало бы им шанс выбраться. Но поскольку экстренное бегство из этой комнаты было запрещено, мы не могли просто отмахнуться от возможности того, что погибнет кто-то из нас. У нас было просто-напросто недостаточно народу. Пока я мучил себя этой мыслью, Коберт, которому каким-то образом удалось восстановить боевые порядки своих людей, прокричал:

— атаку!..

Двое из десяти уже лишились почти всех хит-пойнтов и лежали на полу. Остальные восемь выстроились в две линии по четыре человека, с Кобертом в центре, и тот, высоко подняв меч, повел их вперед.

— Нееет!!

Но мой голос не был услышан.

Такая бессмысленная атака. Если все восемь набегут разом, они не смогут нормально применять свои навыки, это лишь усилит сумятицу. Им надо было драться с упором на защиту, отправляя атаковать одного человека зараз и быстро меняясь.

Демон выпрямился и взревел, да так, что пол под ногами затрясся; из его пасти вырвалась ослепительная огненная струя. Похоже, его дыхание тоже было атакой, наносящей урон; движение восьмерки замедлились, когда их всех окутало голубое пламя. Демон воспользовался шансом и взмахнул своим громадным мечом. Человеческое тело взмыло в воздух, перелетело через голову демона и грохнулось на пол прямо перед нами.

Это был Коберт.

Его полоса хит-пойнтов исчезла. С недоумевающим выражением лица он шевельнул губами.

— Это невозможно, — беззвучно произнес он. Затем с разрывающим нервы и пронзающим души звуковым эффектом его тело рассыпалось в вихре полигонов. Стоящая рядом со мной Асуна коротко вскрикнула при виде этой бессмысленной смерти.

После гибели командира в рядах армейцев воцарился хаос. Они лишь бегали и вопили. Хит-пойнты у всех их были уже ниже половины.

— Нет… нет… хватит…

Услышав сдавленный голос Асуны, я покосился на нее. Затем тут же рванулся, чтобы схватить ее за руку…

Но было поздно.

— Нееет!!

С этим воплем Асуна бросилась вперед, словно подхваченная порывом ветра. Рапира оказалась у нее в руке точно прямо из воздуха, и она молнией налетела на Огнеглазого.

— Асуна!! — выкрикнул я. Выбора у меня не оставалось; я выхватил меч и понесся за ней.

— Э, была не была!! — раздались у меня за спиной выкрики Клайна и его партии; они тоже бежали следом.

Безумная атака Асуны пришлась демону в спину, пока его внимание было отвлечено. Только его хит-пойнты от этого практически не пострадали.

Взревев, Огнеглазый развернулся и рубанул своим занбато сверху вниз. Асуна мгновенно уклонилась, но избежать удара полностью не смогла и не устояла на ногах. И тут же, не раздумывая, демон нанес по ней следующий удар.

— Асуна!!

Чувствуя, как все во мне оледенело от ужаса, я бросился между клинком и Асуной. Мой меч едва-едва успел отклонить удар. Затем все мое тело сотряслось.

От соударения клинков разлетелись искры, и меч демона ударился об пол лишь в нескольких сантиметрах от Асуны. Раздалось что-то вроде взрыва, и в полу образовалась огромная вмятина.

— Назад! — выкрикнул я и изготовился отбивать атаки демона. Его меч налетал на меня раз за разом с такой всесокрушающей мощью, что, казалось, может выбить из меня дух одним попаданием. У меня не было ни единого шанса даже попытаться контратаковать.

Техника Огнеглазого включала в себя в основном навыки для двуручного меча. Но все они были чуть нестандартными, из-за чего их было невозможно просчитывать. Я сосредоточился исключительно на уклонах и парировании. Но его атаки были невероятно мощны, даже близкие промахи отгрызали у меня по чуть-чуть хит-пойнтов.

— Аррр!!

конце концов одна из его атак пришлась мне точно в корпус. Удар сотряс все мое тело, и полоса хит-пойнтов здорово укоротилась.

По снаряжению и навыкам я был весьма далек от танка. Если все так и продолжится, я просто погибну. От страха смерти у меня побежали мурашки по спине. Сейчас я уже даже не мог попытаться сбежать.

Оставалось мне лишь одно. Обрушить на него весь свой атакующий арсенал.

— Асуна! Клайн! Дайте мне десять секунд! — выкрикнул я и со всей силы махнул мечом, чтобы сблокировать удар демона и разорвать темп боя. Затем я бросился на пол и откатился в сторону. Клайн тут же занял мое место и принялся удерживать демона своей катаной.

Однако и катана Клайна, и рапира Асуны были оружием, рассчитанным на скорость, и потому им не хватало веса. Я знал, что блокировать занбато демона им будет очень непросто. Все еще лежа на полу, я левой рукой открыл меню.

Сейчас я не мог позволить себе ни единой ошибки. Чувствуя, как сердце колотится в груди, я задвигал пальцами правой руки. Прокрутив список предметов до самого низа, я кое-что выбрал и экипировал в незанятый прежде слот своего снаряжения. Затем я открыл окно навыков и сменил тип оружейного навыка.

Закончив приготовления, я нажал «ОК» и закрыл окно. Убедившись, что вес у меня на спине увеличился, я поднялся с пола и прокричал:

— Готов!!

Я увидел, как Клайн получил удар и шагнул назад, его хит-пойнты убавились. нормальной ситуации он подлечил бы себя кристаллом, но в этой комнате подобное было невозможно. Теперь с демоном сражалась Асуна, и всего лишь за несколько секунд ее полоса хит-пойнтов перевалила вниз через половину и окрасилась в желтый цвет.

Услышав меня, Асуна кивнула (хотя и была повернута ко мне затылком) и с коротким воплем нанесла колющий удар.

— Йаааа!

Белая вспышка мелькнула в воздухе и врезалась в оружие Огнеглазого; посыпались искры, раздался звон, и расстояние между Асуной и демоном увеличилось.

— Меняемся!!

Я не упустил возможность и ринулся в атаку на врага. Демон быстро оправился от шока и поднял меч высоко вверх. Клинком в правой руке я заблокировал удар, направленный сверху вниз и оставляющий за собой полосу огня. И тут же, потянувшись за спину левой рукой, нащупал рукоять второго меча. Одним текучим движением я выхватил меч и ударил. Хит-пойнты демона зримо понизились — он впервые получил чистое попадание.

— Куааааа!

Демон яростно взревел и попытался снова рубануть сверху вниз. На этот раз я встретил его удар, перекрестив два своих клинка, и сблокировал его полностью. Демон чуть вышел из равновесия, и я, решив, что пора прекращать лишь защищаться, начал атакующее комбо.

Мой правый меч нанес горизонтальный удар на уровне середины туловища демона. Сразу затем левый меч ударил вертикально. Правый, левый, затем снова правый. Я отправлял клинки в полет, и нервы в моем мозгу словно выли от перегрузки. Звуки соударений металла о металл разносились по комнате синхронно со сверкающими в воздухе белыми вспышками.

Это был дополнительный навык, который я скрывал от всех, — «Два клинка»; а применял я сейчас высокоуровневый прием, позволяемый этим навыком, — «Звездопад», шестнадцатиударное атакующее комбо.

— Ааааааа!!

Не обращая внимания на те немногие удары, которые демону удавалось сблокировать своим мечом, я вопил и продолжал безостановочно вгрызаться в него двумя клинками. Глаза мои застлала кровавая пелена, я видел одного лишь демона. Его меч время от времени задевал меня, но его удары я ощущал так, словно они были где-то в совершенно другом, далеком мире. Поток адреналина омывал все мое тело, и мои мозговые волны подпрыгивали до небес всякий раз, когда мои клинки достигали цели.

Быстрее, еще быстрее. Темп моих ударов уже был вдвое выше обычного, но моим обостренным чувствам и это казалось невозможно медленным. Я продолжал атаковать со скоростью, которая, могло показаться, превышала даже возможности системы.

— …Ааааааааааа!!

С этим воплем я нанес последний из шестнадцати ударов, и этот удар пронзил грудь Огнеглазого.

— Ккаааааааа!!

Когда мои чувства вернулись ко мне, я осознал, что ору не только я. Гигантский демон ревел, задрав голову к потолку, и клубы огненного дыхания вырывались из его пасти и ноздрей.

Затем его тело замерло и, едва я это заметил…

Огнеглазый разлетелся на бессчетное множество синих осколков. Синие искры посыпались на пол по всей комнате.

Это… все?..

Ощущая головокружение после боя, я привычным жестом крутанул оба меча и одним движением убрал их в ножны, висящие крест-накрест у меня на спине. Сразу после этого я кинул взгляд на полосу хит-пойнтов. Там оставалось лишь несколько красных точек. Тупо глядя на свои хит-пойнты, я внезапно ощутил, как мое тело покинули все силы, и без звука свалился на пол.

Потом все скрыла тьма.

Глава 12

— …то! Кирито!

Меня пробудил голос Асуны, больше похожий на плач. Я сел, и тут же моя голова раскололась от боли. Лицо свело судорогой.

— Ауууу…

Я огляделся и понял, что мы по-прежнему в комнате босса. Синие огоньки все еще порхали по комнате. Похоже, я был без сознания лишь несколько секунд.

Асуна стояла на коленях, ее лицо было прямо у меня перед глазами. Она свела брови и закусила губу; похоже, она вот-вот разрыдается.

— Ты, идиот!.. Зачем?! — выкрикнула она, и я тут же очутился у нее в объятиях. Это ошеломило меня настолько, что я даже забыл про боль. Я мог лишь изумленно моргать.

— …Не обнимай меня так сильно. Ты остаток моих хит-пойнтов загубишь.

Я это произнес шутливым тоном, но лицо Асуны потемнело от гнева. Она пихнула мне в рот маленький флакон. Я ощутил на языке смешанный вкус лимона и зеленого чая. Это было высокоуровневое зелье, которое должно полностью восстановить мои хит-пойнты за пять минут; увы, усталость продержится гораздо дольше.

Асуна смотрела, пока не убедилась, что я выпил все, что было во флаконе. Затем ее лицо сморщилось, и она скрыла его, ткнувшись лбом мне в плечо.

Услышав звук шагов, я поднял голову — подошел Клайн. Он явно сожалел, что вынужден нас потревожить, но все же заговорил.

— Мы закончили лечить выживших армейцев, но Коберт и двое его людей погибли…

— …Ага. Впервые после шестьдесят седьмого уровня кто-то погиб в бою с боссом…

— Да это даже не бой был. Идиот Коберт… Ничего ведь уже не сможешь сделать, если ты труп… — выплюнул Клайн и тяжело вздохнул. Затем он помотал головой и спросил другим тоном, словно пытаясь разрядить атмосферу:

— Однако вернемся к нашим баранам: что, черт побери, сейчас такое было?!

— …Ты уверен, что мне нужно объяснять?

— Разумеется! Я никогда раньше ничего подобного не видел!

Я вдруг заметил, что все в комнате, кроме Асуны, выжидательно глядят в мою сторону.

— …Дополнительный навык: «Два клинка».

На лицах Клайна, его сопартийцев и выживших игроков из Армии отразилось выражение невероятного изумления.

Все оружейные навыки полагалось разучивать в определенном порядке, зависящем от их типа. Возьмем, к примеру, мечи: нужно довольно долго отрабатывать навык работы с одноручным мечом, прежде чем в списке навыков появятся «Рапира» и «Двуручный меч».

Разумеется, Клайн был заинтригован и пожелал узнать все.

— А требования, которые нужно выполнить?..

— Если б я знал, уже рассказал бы, — я покачал головой.

Клайн вздохнул и пробормотал:

— Ну да, ты прав…

Оружейные навыки, для появления которых не было какого-то явного списка требований, назывались «дополнительными навыками». Иногда это даже называли «случайными условиями». Одним из примеров была «Катана» Клайна. Но навык «Катана» не был редкостью; он появлялся довольно часто, если долго и усердно отрабатывать «Изогнутый меч».

Сейчас было известно уже больше десятка дополнительных навыков, и почти все они, включая «Катану», использовались минимум десятью игроками. До сегодняшнего дня я скрывал наличие у меня уникального навыка. Но теперь новость, что я второй человек в SAO, обладающий уникальным навыком, разлетится по всему миру. Скрыть это — после того, как я применил его перед глазами столь многих людей, — было просто нереально.

— Я разочарован, Кирито. Ты даже не рассказал мне, что у тебя есть такой потрясающий навык.

— Я бы рассказал, если бы знал, при каких условиях он появляется. Но я правда сам не мог понять, как так получилось, — и я пожал плечами в ответ на жалобу Клайна.

моих словах не было ни грамма лжи. Где-то год назад в один прекрасный день я открыл окно навыков, и навык «Два клинка» торчал в списке как ни в чем не бывало. Я действительно понятия не имел, какие условия нужно соблюсти, чтобы он появился.

С того дня я прокачивал этот навык лишь когда поблизости никого не было. Даже полностью освоив его, я пользовался им против монстров крайне редко, только в случае реальной нужды, только чтобы защитить себя в экстремальной ситуации. Я просто не любил этот навык за то, что он обязательно будет притягивать к себе слишком много внимания.

Я даже думал, что лучше было бы, если бы появился еще один игрок с «Двумя клинками»…

Я поскреб за ухом и пробормотал:

— Если бы стало известно, что у меня такой редкий навык, все не только начали бы меня долбать, чтобы я поделился информацией… но и другие проблемы бы появились тоже…

Клайн кивнул.

— Онлайновые игроки нередко завидуют другим. Я не буду, я же все понимаю, но завистливых много. Это не говоря о…

Клайн внезапно замолчал. Посмотрев на Асуну, по-прежнему сжимающую меня в объятиях, он многозначительно улыбнулся.

— … общем, просто думай о страдании как о еще одном способе становиться сильнее, юный Кирито.

— Значит, для тебя это просто чья-то головная боль?..

Клайн склонился ко мне и хлопнул меня по плечу, затем развернулся и подошел к выжившим армейцам.

— Эй, парни, как вы думаете, сможете сами добраться до вашей штаб-квартиры?

Один из них — на вид подросток, почти мальчик — в ответ кивнул.

— Окей. Расскажите своим старшим, что здесь произошло, и чтобы они больше не делали таких идиотских вещей.

— Да… и, эээ… спасибо.

— Ему вон скажи спасибо.

Клайн большим пальцем махнул в мою сторону. Игроки из Армии встали, пошатываясь, глубоко поклонились нам с Асуной (мы по-прежнему сидели на полу) и вышли из комнаты. Как только они очутились в зале перед комнатой, как один за другим телепортировались с помощью кристаллов.

Когда синее сияние погасло, Клайн упер руки в боки и сказал:

— Так, давай поглядим… мы пойдем на семьдесят пятый и откроем там Портал. А ты? Ты герой дня — пойдешь с нами?

— Не, оставлю это вам. Я совершенно выжат.

— таком случае… осторожнее на обратном пути.

Клайн кивнул и подал знак своим сопартийцам. Шестерка направилась к высокой двери в углу комнаты. За этой дверью и должна располагаться лестница на следующий уровень. Подойдя к двери, воин с катаной остановился и обернулся.

— Знаешь… Кирито. Знаешь, когда ты прыгнул вперед, чтобы спасти тех из Армии…

— …Да?

— Я был… в общем, я был очень рад. Это все, что я хочу сказать. Ну, пока, увидимся.

Я не понял, что он имел в виду. Я задрал голову; Клайн поднял оба больших пальца, после чего открыл дверь и исчез в проеме вместе со своей партией.

огромной комнате босса остались лишь мы с Асуной. Синие огни, горевшие на полу, исчезли уже некоторое время назад, и зловещая атмосфера, наполнявшая комнату, пропала без следа. Мягкий свет, заливавший зал, теперь освещал и эту комнату. От недавнего сражения не осталось ничего.

Я обратился к Асуне, голова которой по-прежнему покоилась у меня на плече.

— Эй… Асуна…

— …Мне было так страшно… я не знала, что я буду делать… если ты умрешь.

Ее неровный голос звучал слабее, чем я когда-либо слышал.

— …О чем это ты? Ты же первая сюда вбежала, — мягко произнес я и положил руку ей на плечо. Если б я схватил ее чуть сильней, чем надо, сработал бы сигнал о нарушении правил приличия; но в данной ситуации мне не стоило об этом тревожиться.

Я нежно притянул Асуну к себе. Следующие ее слова прозвучали так тихо, что я их едва расслышал.

— Я собираюсь взять в гильдии небольшой отпуск.

— Н-небольшой отпуск? Зачем?

— …Я же сказала, что хочу на некоторое время объединиться с тобой… уже забыл?

Как только я это услышал…

Где-то в самой глубине моего сердца родилось чувство, которое можно описать как «томление». Оно удивило даже меня.

Я, игрок-одиночка Кирито, отказался от всяких контактов с любым игроком, чтобы остаться в живых в этом мире. Я был трусом, который отвернулся от своего единственного друга и сбежал два года назад, в тот день, когда все это началось.

Такой человек, как я, даже права не имеет мечтать о товарище, тем более — о чем-то большем, чем просто товарищ.

Я уже давно это осознал и с тех пор не мог забыть, хоть это и причиняло мне боль. Я поклялся самому себе никогда не желать, никогда не стремиться к помощи других.

Но –

Моя левая рука уже затекла, но упорно не хотела отпускать плечо Асуны. Я просто не мог отодвинуться от виртуального тепла ее тела.

С чувством, которое я сам себе не мог описать, я задвинул вглубь себя этот необъятный конфликт и коротко ответил:

— …Хорошо.

Голова Асуны на моем плече чуть кивнула.

На следующий день.

С самого утра я прятался на втором этаже магазинчика Эгиля. Я сидел, скрестив ноги, в кресле-качалке и пил странно пахнущий чай — скорее всего, результат неудачных действий повара. Да и настроение у меня было хуже некуда.

Весь Альгедо — да нет, скорее всего, весь Айнкрад был занят обсасыванием вчерашних событий.

Очистка уровня, а значит, открытие нового города сами по себе были поводом для оживленного трепа. Но на сей раз гуляли всякие разные другие слухи, вроде «демона, который вынес целый армейский батальон» и «игрока с двумя мечами, который в одиночку убил демона за пятьдесят ударов»… Должен же быть предел тому, насколько можно извратить то, что произошло на самом деле.

Каким-то образом им удалось выведать, где я живу. С самого раннего утра возле моего дома собралась толпа мечников и торговцев информацией. конце концов мне пришлось скрепя сердце потратить телепортационный кристалл, чтобы смыться оттуда.

— Мне пора переехать… на какой-нибудь глухоманский уровень, в какую-нибудь деревушку, где меня никто никогда не найдет…

Я безостановочно жаловался себе под нос. Эгиль подошел ко мне с улыбкой на лице.

— Эй, не раскисай так. Хорошо стать знаменитым хоть разок. Почему бы тебе не устроить выступление? Я займусь билетами и организую место…

— Иди нахрен! — проорал я и запустил чашку, целясь в точку в пятидесяти сантиметрах правее головы Эгиля. Однако по привычке я совершил движение, которое активировало навык «Метание ножей», и чашка полетела к стене с убойной скоростью. Оставляя за собой светящийся след, она с громким треском вмазалась в стену. К счастью, комната была неразрушимой, так что ничего не произошло, кроме появления в воздухе системной надписи «Бессмертный объект». Если б я попал в какой-нибудь предмет мебели, ему бы точно пришел конец.

— Э, ты что, убить меня пытаешься?!

ответ на явно нарочитый выкрик торговца я извиняющимся жестом поднял правую руку и вновь откинулся на спинку кресла.

Эгиль сейчас занимался тем, что исследовал трофеи, принесенные мной из вчерашних сражений. Время от времени он издавал какие-то странные звуки; это, видимо, означало, что там нашлось что-то весьма ценное.

Я собирался поровну разделить с Асуной деньги, которые выручу с продажи трофеев, но назначенное время встречи уже прошло, а она так и не появилась. Я уже послал ей сообщение через список друзей, так что она знала, где я нахожусь…

Вчера мы расстались у Портала 74 уровня. Она сказала, что идет в штаб-квартиру РыКов в Грандуме, на 55 уровне, чтобы потребовать отпуск. Я предложил пойти с ней, помня о проблеме с Крадилом и вообще. Но она улыбнулась и сказала, что ничего страшного, и я выкинул эту мысль из головы.

Прошло уже два часа с назначенного времени. Если она так сильно опаздывает — значит ли это, что что-то произошло? Может, мне все-таки следовало пойти с ней? Я одним глотком осушил чашку чая, чтобы проглотить тревогу.

Когда стоящий передо мной чайник опустел, а Эгиль закончил изучать мои трофеи, на лестнице раздался звук бегущих шагов. Затем дверь резко распахнулась.

— Эй, Асуна…

С моего языка чуть не сорвалось «ты опоздала», но я вовремя остановился. Асуна была в своей обычной униформе, но лицо ее было белым, а в глазах читалась тревога. Прижав обе руки к груди, она закусила губу два или три раза и произнесла:

— Что нам делать… Кирито…

Она выдавливала слова, с трудом удерживаясь от того, чтобы разрыдаться.

— Случилось… кое-что ужасное…

После того как Асуна выпила свежесготовленного чаю, лицо ее вновь обрело цвет, и она, чуть запинаясь, принялась рассказывать. Эгиль, оценив атмосферу в комнате, удалился обратно на первый этаж.

— Вчера… я вернулась в штаб-квартиру в Грандуме и доложила обо всем лидеру гильдии. Потом я сказала, что собираюсь взять отпуск, и ушла домой. Я думала, что получу разрешение во время утреннего совещания гильдии…

Продолжение...

Сноски...

Мегатрон Горилаз

опубликовано: 05.01.14 в 19:25


Так же ищут

Комментировать

Оставлять комментарии могут только авторизованные пользователи ... Авторизуйтесь, через вашу любимую социальную сеть!